Les Springhares sont les derniers mammifères à voir leurs pouvoirs secrets qui brillent dans le noir (vidéo)

Springhares montré dans des conditions normales d’éclairage et d’éclairage UV. Image : ER Olson et al., 2021 / Rapports scientifiques

Le gang sans cesse croissant de mammifères biofluorescents qui brillent dans le noir a un nouveau membre: le springhare, un gros rongeur inhabituel qui sautille dans certaines parties de l’Afrique en pleine nuit.

Comme indiqué dans la revue Scientific Reports cette semaine, les scientifiques ont montré comment les springhares brillent avec une «biofluorescence vive» lorsqu’ils sont frappés par la lumière ultraviolette. Cette capacité est due à leur fourrure, qui peut absorber la lumière ultraviolette et la réémettre sous forme de couleur visible, riche en teintes de rose, rouge et orange. 

La fourrure rayonnante a été repérée dans des spécimens vivants de deux espèces différentes de Pedetes  : le springhare ( Pedetes capensis ) qui vit en Afrique australe; et le springhare d’Afrique de l’Est ( P. surdaster ) qui vit dans certaines parties du Kenya et de la Tanzanie. Les deux espèces sont de petites créatures ressemblant à des kangourous qui mènent généralement un mode de vie nocturne. Malgré leur nom, ils ne sont pas étroitement liés aux lièvres, leur branche sur l’arbre généalogique étant plus étroitement liée aux souris, aux rats et aux autres rongeurs. 

Les auteurs de l’étude pensent qu’il s’agit du premier cas documenté de biofluorescence chez un mammifère placentaire de l’Ancien Monde. On a récemment découvert que  de nombreux autres mammifères brillaient sous la lumière ultraviolette, des écureuils volants du Nouveau Monde aux monotrèmes. Comme si l’ornithorynque ne pouvait avoir aucun étranger, une étude  publiée l’année dernière a montré que ces mammifères pondeurs ont une fourrure biofluorescente, apparaissant verte sous les UV. Ce trait a également été documenté chez  les écureuils volants  (rose vif ) ,  les oreilles de bilbies  (bleu), les opossums (vert), certaines chauves-souris australiennes, les  wombats  (bleu) et le seul marsupial d’Amérique, les opossums (rose vif) 

« Bien que le springhare ait été inattendu. Nos observations suggèrent également que la biofluorescence peut être plus largement distribuée dans Mammalia qu’on ne le pensait auparavant», concluent les auteurs.

Le fait que ce trait soit étonnamment commun chez les mammifères suggère qu’il pourrait détenir un avantage évolutif, bien que les scientifiques soient assez perplexes quant à ce que cela pourrait être. 

Certains chercheurs ont noté qu’il pourrait aider certains animaux solitaires à se reconnaître pendant la saison des amours, tandis que d’autres pensent qu’il pourrait être utilisé pour éviter la détection de prédateurs observés par les UV en absorbant des longueurs d’onde qui seraient autrement réfléchies. 

Contrairement à d’autres mammifères incandescents, la biofluorescence observée chez les springhares est étonnamment inégale, comme s’ils étaient entrés dans une bataille de peinture lors d’une rave. Les chercheurs soupçonnent que cette inégalité peut indiquer que les springhares sont dotés de biofluorescence comme moyen de se camoufler contre les prédateurs. 

« Nous pensons que, si leurs prédateurs sont sensibles aux UV – les motifs uniques que nous avons observés pourraient fonctionner comme une sorte de camouflage contre les prédateurs », a déclaré Erik R Olson, auteur principal de l’étude et professeur agrégé de ressources naturelles au Northland College, à IFLScience dans un e-mail. .

« Cependant, il y a une chance que ce trait n’ait aucune signification écologique quoi que ce soit », a ajouté Olson. « Ce n’est que pure spéculation, et tant qu’il n’y aura pas d’études comportementales et d’études évaluant la sensibilité spectrale du springhare et de leurs prédateurs, il sera difficile de le confirmer. »

Alternativement, l’étude mentionne également subtilement que la biofluorescence peut être liée à certaines maladies. Par exemple, la biofluorescence a été remarquée dans le développement de porphyries chez les écureuils, les rats de canefield et les humains. 

«Nous avons pu déterminer que les porphyrines étaient, au moins partiellement, responsables de la biofluorescence du springhare. Le fait que cette biofluorescence soit à base de porphyrine est un indice important. Chez l’homme, la surproduction de porphyrines est caractéristique d’une maladie appelée porphyrie. Les Springhares pourraient déposent ou stockent des porphyrines en excès dans leur fourrure qui pourraient autrement causer des maladies », a expliqué Olson. « Si cela est vrai, alors les springhares pourraient nous aider à mieux comprendre la maladie de la porphyrie. »

(Source : IFL Science)

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