La ‘Minimoon’ de la Terre nous a quittée pour toujours (vidéo)

À la fin de l’été dernier, la Terre a ramassé une nouvelle lune. Non, vous n’avez pas simplement manqué de la voire dans le ciel nocturne – c’était un soi-disant «minimoon».

La gravité de la Terre accroche parfois des roches spatiales, les maintenant sur des orbites irrégulières avant de s’envoler. Avec l’objet connu sous le nom de 2020 SO, il s’agissait plutôt d’un retour aux sources.

Les scientifiques ont confirmé que 2020 SO était en fait un propulseur de fusée abandonné des années 1960, mais il n’est pas là pour rester. Selon les astronomes, le dernier satellite artificiel de la Terre est sur le point de devenir un ancien satellite alors qu’il se prépare à se lancer dans l’obscurité d’encre de l’espace.

L’appeler un minimoon peut sembler un peu trompeur, mais la définition acceptée n’exige pas que l’objet soit naturel. 2020 SO a effectué son premier passage rapproché de la Terre en décembre, juste un jour avant que la NASA ne confirme qu’il s’agissait bien de la fusée Centaur perdue depuis longtemps. Après avoir fouillé autour de la Terre, 2020 SO a pris une longue piste elliptique au-delà de l’orbite de la lune, et il est maintenant sur le chemin du retour pour un dernier regard à la maison avant qu’il ne disparaisse pour de bon.

Les scientifiques savaient que quelque chose se passait avec 2020 SO dès son apparition dans les télescopes en septembre dernier . L’inclinaison orbitale de l’objet était presque identique à celle de la Terre, et il se déplaçait beaucoup plus lentement que l’astéroïde moyen proche de la Terre.

Au début, les observateurs spéculaient que 2020 SO était en fait un propulseur de fusée Centaur depuis le lancement en 1966 de Surveyor 2, un atterrisseur lunaire robotique qui s’est malheureusement écrasé sur la surface lunaire en raison d’un moteur défectueux. La taille estimée du SO 2020 correspondait également au booster Centaur mesurant 6,4 et 14 mètres. Le booster Centaur-D mesurait 12,68 mètres de haut.

Lors de ses études sur 2020 SO, la NASA a découvert qu’elle avait déjà effectué plusieurs approches sur Terre. Il s’est fermé en 1966 (peu de temps après son lancement) et à nouveau en 1971. Cela a aidé l’agence à déterminer l’identité de l’objet.

2020 SO est passer à moins de 220000 kilomètres le 2 février. C’est beaucoup plus éloigné que la dernière orbite, à peu près à mi-chemin entre la Terre et la Lune. Après ce passage, 2020 SO a récupérer suffisamment d’énergie de la fronde gravitationnelle pour échapper à la gravité terrestre. Il ne sera alors lié qu’à la gravité du soleil et il est donc très peu probable qu’il nous honorera à nouveau de sa présence.

(Source : Extreme Tech)

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