Zoom sur Messier 66 (vidéo)

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La galaxie spirale inhabituelle, Messier 66, est située à une distance d’environ 35 millions d’années-lumière dans la constellation du Lion.

Avec Messier 65 et NGC 3628, Messier 66 est un tiers du Leo Triplet, un trio de galaxies spirales en interaction, faisant partie du plus grand groupe de Messier 66.

Messier 66 l’emporte sur ses camarades triplés – il mesure environ 100 000 années-lumière de diamètre. Messier 66 est le fier propriétaire de bras spiraux asymétriques exclusifs qui semblent grimper au-dessus du disque principal de la galaxie et d’un noyau apparemment déplacé.

Cette asymétrie est inhabituelle; le plus souvent, des vagues denses de gaz, de poussière et d’étoiles nouvellement nées s’enroulent autour du centre de la galaxie de manière symétrique. Les astronomes pensent que la forme autrefois ordonnée de Messier 66 a probablement été déformée par l’attraction gravitationnelle de ses deux voisins.

Hubble a imagé Messier 66 ‘ s allées de poussière frappantes et amas d’étoiles brillantes le long des bras en spirale dans les moindres détails avec la caméra avancée pour les levés. Les amas d’étoiles – représentés dans les régions bleues et rosées de l’image – sont des outils clés pour les astronomes car ils sont utilisés comme indicateurs de l’assemblage des galaxies parentes au fil du temps.

Messier 66 possède un record remarquable d’explosions de supernova. La galaxie spirale a accueilli trois supernova depuis 1989, la dernière datant de 2009. Une supernova est une explosion stellaire qui peut momentanément surpasser toute sa galaxie hôte. Il s’estompe ensuite sur une période de plusieurs semaines ou mois.

Au cours de sa très courte durée de vie, la supernova émet autant d’énergie que le Soleil en irait sur une période d’environ 10 milliards d’années.

Plusieurs des entrées du catalogue de Charles Messier ont été découvertes par son ami Pierre Méchain et Messier a noté ces découvertes antérieures dans les différentes éditions de son catalogue.

Mais on ne trouve aucune référence dans le cas de M66. Il est donc presque certain que c’est Messier qui a découvert M66 et non Méchain.

C’est l’admiral William Henry Smyth qui a attribué par erreur la découverte de M66, ainsi que celles de M65 et M68, à Pierre Méchain. Ces erreurs ont été reprises par Kenneth Glyn Jones dans son ouvrage Messier’s Nebulae and Star Clusters et depuis de nombreuses sources mentionnent à tort Pierre Méchain comme le découvreur de M66.

 

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