Cet insecte utilise les carcasses de ses victimes comme camouflage (vidéo)

Acanthaspis petax

Acanthaspis petax, un type d’insecte assassin, empile des cadavres de fourmis mortes sur son dos pour semer la confusion chez les prédateurs.

Imaginez que vous vous promenez dans les forêts près du lac Victoria, au Kenya ou en Tanzanie, lorsque vous apercevez quelque chose d’étrange rampant sur une feuille. Cela ressemble à une douzaine de fourmis, collées ensemble en boule. Mais regardez de plus près et vous verrez que les fourmis sont mortes. Et il y a un insecte méchant en dessous, transportant ces cadavres de fourmis comme un sac à dos miniature.

Il s’agit d’  Acanthaspis petax, membre de la famille des Reduviidae , que l’on trouve en Afrique de l’Est et en Malaisie. Comme d’autres insectes assassins, il chasse sa proie en la perforant avec sa trompe, en injectant de la salive induisant la paralysie et une enzyme qui dissout les tissus, puis en aspirant les entrailles. Mais contrairement à d’autres insectes, il transforme ensuite les exosquelettes de fourmis vides en vêtements de protection. L’insecte peut transporter jusqu’à 20 fourmis mortes à la fois et les lie avec une excrétion collante en une grappe qui peut être plus grande que son propre corps.

Pendant des années, les scientifiques ont débattu des raisons pour lesquelles Acanthaspis petax se livrait à ce comportement inhabituel. Il chasse plusieurs types de proies, mais semble empiler exclusivement des corps de fourmis sur le dos. Certains ont suggéré que les cadavres de fourmis pouvaient fournir un camouflage olfactif lors de la chasse, tandis que d’autres pensaient que le monticule de corps pouvait être utilisé comme une distraction visuelle pour les créatures plus grandes qui chassent le virus assassin.

En 2007, une équipe de chercheurs néo-zélandais a mené une expérience pour tester si la stratégie de transport de cadavres de l’insecte contribuait vraiment à le protéger de la prédation. Dans l’étude , ils ont laissé des punaises assassines seules dans des cages de verre avec plusieurs espèces d’araignées sauteuses, qui sont leurs prédateurs naturels. Certains des insectes portaient des boules de carcasses de fourmis sur le dos (les chercheurs ont appelé ces insectes «masqués») tandis que d’autres ont été laissés nus. Puisque les araignées sauteuses ont une excellente vision mais un odorat médiocre – elles chassent en utilisant leur sens aigu de la vue pour faire un saut jaugé avec précision et atterrir sur leur proie – l’expérience indiquerait si les corps de fourmis ont servi de camouflage visuel ou non.

Résultat: les araignées attaquaient les insectes nus environ dix fois plus souvent que les masqués. Les chercheurs ont même répété l’expérience avec des insectes assassins morts et préservés, pour contrôler les effets du mouvement et du comportement, et les résultats sont restés les mêmes. Il s’avère que porter cette boule de fourmis mortes est une excellente stratégie pour le virus assassin à utiliser pour essayer de survivre pour son prochain repas.

Les scientifiques pensent que le grand monticule de cadavres modifie la forme visuelle de l’insecte au point que les araignées ne peuvent pas le reconnaître comme proie.

Mais pourquoi les insectes assassins s’abstiennent-ils d’utiliser d’autres insectes de la même manière? Les chercheurs suggèrent qu’Acanthaspis petax pourrait en fait compter sur la réticence inhérente des araignées à attaquer les fourmis. Parce que les fourmis ont tendance à pulluler et peuvent sécréter des armes chimiques, les araignées ne les chassent généralement pas.

Bonne stratégie pour Acanthaspis petax . Une affaire de brute pour les fourmis.

(Source : Smithsonian Mag)

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