Les araignées dans l’espace révèlent les choses étranges qui arrivent aux toiles en microgravité (vidéo)

Avec des toiles d’une taille impressionnante et des  couleurs époustouflantes  sur les araignées femelles, les tisseuses d’orbe en soie dorée ne sont pas seulement cool – elles ont également été une aide incroyable pour la science , leur soie étant même étudiée comme biomatériau pour reconstruire les nerfs.

Maintenant, une étude des araignées orbitales ( Trichonephila clavipes)  dans l’espace a révélé que ces arachnides intelligents peuvent s’orienter avec la lumière lorsqu’il n’y a pas de gravité pour leur dire dans quel sens est «en haut».

Les scientifiques ont mené une myriade d’expériences sur la gravité des araignées au fil des décennies. Les araignées ont eu de petits poids attachés , ont été placées dans une centrifugeuse , ont été faites pour construire leurs toiles horizontalement (ce dont les araignées n’étaient apparemment pas très impressionnées), et ont continuellement tourné pendant qu’elles essayaient de construire une toile.

« Ces observations et expériences suggèrent fortement que la gravité est un facteur important lors de la création de la toile, mais elles ne peuvent pas répondre à la question de savoir si les araignées peuvent construire des toiles en apesanteur et, si oui, comment l’environnement en apesanteur affectera une fois terminé ». une équipe de chercheurs suisses et américains écrit dans un nouvel article .

« Ces questions ne peuvent être résolues qu’en amenant les araignées dans un environnement sans gravité, c’est-à-dire en amenant les araignées dans l’espace. »

L’étude récemment publiée n’est pas la première fois que des araignées sont envoyées dans l’espace, mais c’est la première fois que nous obtenons des résultats aussi concluants, car les expériences passées avec des araignées spatiales ont eu quelques mésaventures.

En 1973, deux araignées de jardin européennes ( Araneus diadematus ) se sont rendues dans l’espace dans la première station spatiale américaine Skylab , dans le cadre de la NASA Skylab Student Experiment Competition. Aucune photographie de l’ensemble des toiles n’a été prise et les araignées n’ont reçu ni nourriture ni eau – les irrégularités de leur toile pourraient donc être dues à une perte de condition.

En 2008, une expérience sur la Station spatiale internationale (ISS) a utilisé deux espèces d’araignées orb-weaver – une pour l’étude, et une dans une chambre séparée comme sauvegarde – et cette fois, les scientifiques les ont mis en place avec nourriture, sous forme de colonies de mouches des fruits.

Mais dans ce qui ne peut être décrit que comme le pire des cas, l’araignée de secours s’est échappée dans la chambre principale, ce qui signifiait que les deux toiles se sont interférées, puis les mouches des fruits se sont multipliées trop rapidement pour que les deux araignées gardent le population sous contrôle.

Selon les chercheurs,

 « les larves et les pupes de mouches des fruits ont commencé à couvrir la fenêtre d’observation environ deux semaines après le lancement. Après environ un mois, elles avaient complètement couvert la fenêtre d’observation, rendant impossible de voir les araignées. »

Mais les chercheurs ont réussi à obtenir une seconde chance pour leur expérience en 2011 et l’ont saisie. Cette fois, il n’y a pas eu d’échappées d’araignées, de photographies manquantes ou d’explosions de mouches des fruits.

Au lieu de cela, une photographie des toiles des tisserands d’or était prise toutes les cinq minutes, tandis que les lumières au-dessus de la tête allumaient et s’éteignaient toutes les douze heures pour simuler la lumière du jour.

Bien qu’il y ait eu un accident (deux des quatre femelles présumées étaient des mâles, les résultats de l’expérience de deux mois sur l’ISS ont été incroyablement réussis.

Les deux araignées qui ont été envoyées dans l’espace étaient assez robustes dans leurs nouvelles maisons sans gravité: le mâle a survécu à l’apesanteur pendant 65 jours et était toujours en vie après son retour sur Terre, tandis que la femelle a construit 34 toiles et a mué trois fois – les deux. sont des enregistrements spatiaux.

Mais c’est l’utilisation des lumières, qui pointaient toutes vers le bas, qui a en fait conduit à une découverte surprenante.

«Étant donné qu’en gravité normale, et que les lumières soient allumées ou non, les araignées construisent systématiquement des toiles asymétriques et sont constamment tournées vers le bas lorsqu’elles sont assises sur le moyeu, nous concluons que la gravité est le guide d’orientation le plus pertinent pour les araignées», écrivent les chercheurs.

« Nous concluons en outre que le stimulus visuel de la direction de la lumière peut servir de guide d’orientation en l’absence de gravité. »

Lorsque la gravité est impliquée, les araignées orbes dorées construiront joyeusement leurs toiles asymétriques et s’assoiront face vers le bas en attendant une proie. Dans l’espace, leurs toiles étaient plus symétriques, mais quand il y avait de la lumière, les araignées l’utilisaient comme point de référence et construisaient leurs toiles comme si la lumière était le contraire  «vers le bas».

« Nous n’aurions pas deviné que la lumière jouerait un rôle dans l’orientation des araignées dans l’espace », a déclaré le biologiste de la conservation de l’Université de Bâle, Samuel Zschokke.

«Nous avons eu beaucoup de chance que les lampes soient fixées en haut de la chambre et non sur différents côtés. Sinon, nous n’aurions pas pu découvrir l’effet de la lumière sur la symétrie des toiles en apesanteur.

« Le fait que les araignées disposent d’un système de secours d’orientation comme celui-ci semble surprenant, puisqu’elles n’ont jamais été exposées à un environnement sans gravité au cours de leur évolution. »

Pour comprendre pourquoi cela pourrait être le cas – et ce que cela signifie pour les araignées de retour sur la planète – il semble que nous allons avoir besoin de plus d ‘«arachnautes».

La recherche a été publiée dans The Science of Nature . 

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