Le premier bulletin météo de notre étoile la plus proche est disponible, et c’est une mauvaise nouvelle (vidéo)

Artist’s impression of a flare from Proxima Centauri. (Mark Myers/OzGrav)

Nous avions déjà une petite idée que notre voisin stellaire le plus proche pourrait être un endroit inhospitalier. En 2017, la naine rouge Proxima Centauri a été surprise en train de cracher une éruption colossale 10 fois plus puissante que les plus grandes éruptions du soleil, atténuant les espoirs de conditions habitables sur le monde rocheux en orbite autour d’elle, Proxima Centauri b.

Les perspectives de vie telles que nous les connaissons sont devenues encore plus sombres. Une nouvelle découverte nous a donné la preuve que Proxima Centauri pourrait libérer des éjections de masse coronale semblables au Soleil, dans lesquelles de grandes quantités de plasma ionisé et de rayonnement électromagnétique sont lancées dans l’espace, et qui sont beaucoup plus grandes que des éruptions.

«Les astronomes ont récemment découvert qu’il existe deux planètes rocheuses« semblables à la Terre »autour de Proxima Centauri, une dans la« zone habitable »où toute eau pourrait être sous forme liquide», a déclaré l’astronome Andrew Zic de l’Université de Sydney en Australie.

« Mais étant donné que Proxima Centauri est une petite étoile naine rouge fraîche, cela signifie que cette zone habitable est très proche de l’étoile; beaucoup plus proche que Mercure ne l’est de notre Soleil. Ce que nos recherches montrent, c’est que cela rend les planètes très vulnérables aux dangers. un rayonnement ionisant qui pourrait stériliser efficacement les planètes. « 

Proxima Centauri est le plus proche voisin de la Terre, à seulement 4,2 années-lumière. Et la découverte en 2016 d’un monde rocheux (comme la Terre, Vénus et Mars ) dans la zone habitable de l’étoile (suffisamment proche pour que l’eau à la surface ne gèle pas et pas si proche qu’elle se vaporise) a fait naître l’espoir que nous pourrions être en mesure de trouver la vie extraterrestre à proximité .

Mais bien que les étoiles naines rouges soient petites et fraîches, elles ont tendance à être de petites bêtes violentes. Ils fouettent leur environnement avec des flaches stellaires fréquentes et puissantes , que les scientifiques ont interprétées comme de mauvaises nouvelles pour la possibilité de vie et d’habitabilité telles que nous les connaissons.

Ce ne sont pas nécessairement les fusées éclairantes elles-mêmes qui poseraient problème, mais les éjections de masse coronale. Les deux types d’éruptions sont souvent liés au Soleil, avec les éruptions les plus puissantes accompagnées de CME, et si les éruptions solaires peuvent perturber les communications radio, ce sont les CME qui peuvent causer les vrais problèmes, tels que la perturbation des réseaux électriques . Mais nous sommes relativement protégés ici sur Terre.

« Notre propre Soleil émet régulièrement des nuages ​​chauds de particules ionisées lors de ce que nous appelons des ‘éjections de masse coronale’. Mais étant donné que le Soleil est beaucoup plus chaud que Proxima Centauri et d’autres étoiles naines rouges, notre ‘zone habitable’ est loin de la surface du Soleil, ce qui signifie que la Terre est relativement loin de ces événements », a déclaré Zic .

« De plus, la Terre a un champ magnétique planétaire très puissant qui nous protège de ces explosions intenses de plasma solaire. »

Les planètes en orbite autour d’étoiles naines rouges à proximité peuvent ne pas être aussi chanceuses; même un champ magnétique pourrait ne pas être une protection suffisante.

Cependant, bien que nous ayons vu beaucoup de fusées éclairantes naines rouges, les preuves de CME des étoiles naines rouges sont rares et sujettes à interprétation. Un comportement de type CME candidat identifié dans les étoiles naines rouges, comme une absorption prolongée des rayons X ou des lignes de Balmer décalées vers le bleu , pourrait encore être le produit de fusées éclairantes.

Ici, dans le système solaire, lorsque le Soleil libère un CME, il émet souvent une rafale radio en même temps. À ne pas confondre avec les sursauts radio rapides , ces sursauts radio solaires basse fréquence sont provoqués par différents processus d’accélération de particules associés au CME. 

Ces rafales pourraient indiquer une activité CME. Mais les astronomes n’ont pas détecté beaucoup de sursauts radio de type solaire provenant d’étoiles naines rouges. Avant le travail de l’équipe de Zic, un seul sursaut cohérent de type solaire avait été enregistré, en 1982 ; une poignée d’autres détections provenaient de télescopes à une seule parabole, et donc sensibles aux interférences terrestres.

Zic et son équipe se sont donc mis à la recherche de preuves solides d’une fusée radio de Proxima Centauri. Ils ont utilisé le télescope Zadko en Australie-Occidentale et les données du TESS de la NASA pour obtenir des données optiques, et le télescope ANU de 2,3 m à l’observatoire de Siding Spring pour les observations spectroscopiques.

Pendant ce temps, le réseau de radiotélescopes incroyablement puissant de l’Australian Square Kilometer Array Pathfinder (ASKAP) dans le désert d’Australie occidentale a été utilisé pour prendre des observations simultanées en radio basse fréquence.

Et bien sûr, ils ont attrapé une fusée éclairante et une série de sursauts radio. Les observations simultanées ont permis à l’équipe de relier les deux événements; avec une probabilité de moins d’un sur 128 000 qu’ils ne soient pas liés.

Les caractéristiques de l’éclatement étaient très proches d’un sursaut solaire de type IV. Il s’agit d’un type de sursaut de longue durée qui, pour le Soleil, serait causé par l’injection continue d’électrons énergétiques dans les structures magnétiques post-éruption suite à un CME.

« C’est un résultat passionnant d’ASKAP. La qualité incroyable des données nous a permis de voir la fusée stellaire de Proxima Centauri au cours de son évolution complète avec des détails étonnants », a déclaré l’astronome Tara Murphy de l’Université de Sydney.

« Plus important encore, nous pouvons voir la lumière polarisée, qui est une signature de ces événements. C’est un peu comme regarder l’étoile avec des lunettes de soleil. Une fois qu’ASKAP fonctionnera en mode enquête complète, nous devrions être en mesure d’observer beaucoup plus d’événements sur les étoiles proches. . « 

Bien que ce ne soit pas une preuve directe d’un CME nain rouge, c’est la preuve la plus convaincante d’un sursaut radio de type solaire provenant d’une autre étoile à ce jour, ont déclaré les chercheurs. Et, sur la base des propriétés des sursauts radio solaires, cela semble très cohérent avec un CME.

« C’est probablement une mauvaise nouvelle sur le front de la météo spatiale. Il semble probable que les étoiles les plus communes de la galaxie – les naines rouges – ne seront pas de bons endroits pour trouver la vie telle que nous la connaissons », a déclaré Zic .

La recherche a été publiée dans The Astrophysical Journal .

(Source : Science Alert)

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