Les chauves-souris les plus laides du monde chantent à travers des «  masques faciaux  » en peau pour courtiser les dames (vidéo)

La chauve-souris mâle à face ridée (Centurio senex) présente un pli de peau velu qui peut être tiré vers le haut pour couvrir la moitié inférieure du visage comme un masque. (Image: © Marco Tschapka)

Les chauves-souris au visage ridé se masquent pour s’accoupler.

Si vous aviez un visage aussi plissé que celui d’une chauve-souris ridée, vous pourriez vous aussi vous cacher derrière un masque pour séduire un compagnon.

Lorsque le temps de reproduction arrive pour les chauves-souris mâles au visage ridé ( Centurio senex ), elles se rassemblent en groupes et couvrent la moitié inférieure de leur visage remarquablement ridé avec des lambeaux de peau à fourrure blanche qui ressemblent à des masques faciaux. Ils gazouillent ensuite des chansons ultrasoniques à travers les masques tout en tournoyant leurs ailes.

Les scientifiques ont longtemps soupçonné que le lambeau cutané sous le menton de ces chauves-souris insaisissables avait quelque chose à voir avec la parade nuptiale, et les chercheurs ont récemment observé et documenté ce spectacle étonnant pour la première fois. Des dizaines de chauves-souris mâles masquées (seuls les mâles ont des masques) mais ne se distancient pas socialement.

Au lieu de cela, ces «séducteurs masqués» se perchent  ensemble et chantent dans une parade nuptiale en groupe, contrairement à tout ce qui a été vu auparavant chez les chauves-souris, ont écrit les chercheurs dans une nouvelle étude.

Bien que les scientifiques ne sachent pas avec certitude pourquoi les mâles se masqueraient pour l’accouplement, il est peu probable qu’ils utilisent les masques comme le font généralement les humains: pour empêcher la propagation de la maladie . Il est possible qu’un masque facial surélevé envoie un signal visuel aux femelles qu’un mâle est prêt à s’accoupler, ou peut-être qu’il piège les sécrétions olfactives libérées lorsque le masque est abaissé au moment de la copulation, selon l’étude.

Les chauves-souris à face ridée vivent dans les forêts « du Mexique à travers l’Amérique centrale au Venezuela et à Trinité-et-Tobago » et mangent des fruits et des graines, ont rapporté les scientifiques. Contrairement aux autres chauves-souris de cette famille – Phyllostomidae ou chauves-souris à nez de feuilles du Nouveau Monde – C. senex n’a pas de rabat nasal en forme de feuille et son visage bizarre et plissé est plus profondément que celui de toute autre espèce de chauve-souris.

Ces chauves-souris sont difficiles à capturer et on en sait peu sur leur comportement et leurs habitudes dans la nature. Ce fut donc un coup de chance lorsqu’une paire de guides de la nature a repéré de manière inattendue plusieurs des chauves-souris perchées ensemble dans un arbre – « suspendues exposées et plutôt calmes » – lors d’une promenade nocturne dans une forêt tropicale à San Ramon, Costa Rica, le 15 septembre 2018.

Lorsque l’auteur principal Bernal Rodríguez-Herrera a vu des photos des rares chauves-souris et de leur comportement inhabituel, que les guides avaient transmises à d’autres chercheurs sur les chauves-souris, il a immédiatement su que les guides de la nature étaient tombés sur « une découverte incroyable », dit- il dans un communiqué .

Rodríguez-Herrera, professeur à l’École de biologie et directeur du Centre de recherche en biodiversité et écologie tropicale de l’Université du Costa Rica, a rapidement réuni une équipe pour observer et enregistrer les chauves-souris. Ils ont effectué 13 visites sur place en six semaines, entre le 27 septembre et le 31 octobre de la même année; chaque nuit, les chauves-souris se rassemblaient au même endroit entre 18 h et minuit, heure locale, suspendues à environ 3 mètres au-dessus du sol.

L’équipe a enregistré une vidéo avec une caméra sensible aux infrarouges et capturé l’audio des chansons ultrasoniques et des appels d’écholocation des chauves-souris.

Pas moins de 30 chauves-souris mâles perchées au cours de la même nuit. La plupart du temps, ils étaient masqués, utilisant leurs «pouces» pour tirer les masques vers le haut ou vers le bas. A travers leurs masques, ils ont chanté des « chants de cour » composés de séquences d’écholocation, de trilles et de sifflets, ponctués de séquences de battements d’ailes, ont rapporté les scientifiques.

Lorsqu’un mâle réussit à attirer une compagne, il «abaissa immédiatement son masque» pour s’accoupler avec elle. Après avoir terminé, environ 30 secondes plus tard, « le mâle a immédiatement soulevé à nouveau le masque » et a recommencé à chanter et à battre ses ailes avec le reste des chauves-souris mâles, ont rapporté les chercheurs. Les chauves-souris femelles semblaient être très sélectives lors du choix de leurs partenaires – 79% des copulations réussies ont été effectuées par seulement 6% des mâles.

Lorsque les mâles se rassemblent et se produisent ensemble dans des parades nuptiales comme celles-ci, le comportement est connu sous le nom de lekking. Les parties d’accouplement de lek sont plus fréquemment observées chez les oiseaux, où elles se trouvent dans au moins 148 espèces. Le lekking est mal documenté chez les mammifères et n’est presque jamais vu chez les chauves-souris, selon l’étude.

Les observations des chercheurs soulèvent de nouvelles questions intrigantes: pourquoi ils portent des masques; comment la santé des mâles est affectée par les rigueurs de la performance du groupe; comment les mâles coordonnent leurs chansons et leurs expositions; et comment les chauves-souris choisissent entre les mâles masqués, a déclaré Rodríguez-Herrera à Live Science dans un e-mail.

Depuis la découverte du lekking chez les chauves-souris au visage ridé, les auteurs de l’étude ont voulus obtenir plus de données. Au cours des deux années écoulées depuis l’observation de 2018, les chauves-souris ne sont pas revenues sur ce site.

« Nous pensons que ces chauves-souris sont des nomades, elles se déplacent beaucoup », a déclaré le co-auteur de l’étude Marco Tschapka, chercheur associé au Smithsonian Tropical Research Institute de l’Université d’Ulm en Allemagne. « Nous pourrions ne jamais revoir ce comportement de notre vivant. »

(Source : Live Science)

Les résultats ont été publiés en ligne dans la revue PLOS One .

Explications de Bernal Rodríguez-Herrera ⇓

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