Le mystère de l’ornithorynque s’approfondit avec la découverte de sa fourrure biofluorescente (vidéo)

(Anich et al., Mammalia, 2020)

Les scientifiques voient l’ornithorynque australien sous un tout nouveau jour. Sous une lampe ultraviolette, cette créature à l’aspect bizarre apparaît encore plus étrange que la normale, brillant d’une douce teinte bleu verdâtre au lieu du brun typique que nous avons l’habitude de voir.

La découverte récente n’a été trouvée dans aucune autre espèce monotrème, et les scientifiques se demandent: Avons-nous négligé un monde antique de fourrure fluorescente?

« La biofluorescence a maintenant été observée chez les écureuils volants placentaires du Nouveau Monde, les opossums marsupiaux du Nouveau Monde et les ornithorynques monotrèmes d’Australie et de Tasmanie », écrivent les auteurs  .

« Ces taxons, qui habitent trois continents et un large éventail d’écosystèmes, représentent les principales lignées de mammifères. »

Au fil des siècles, la biofluorescence a été signalée chez diverses plantes, champignons, fruits, fleurs, insectes et oiseaux. Ce n’est que récemment, cependant, que les scientifiques ont commencé à rechercher activement des exemples dans le règne animal. De nombreuses découvertes à ce jour étaient tout simplement un hasard. 

En 2015, par exemple, des scientifiques sont  tombés par hasard sur  la première tortue de mer fluorescente en cherchant un corail rougeoyant. Deux ans plus tard, la première grenouille fluorescente a été  découverte de façon inattendue et l’équipe a conseillé aux autres de «commencer à transporter une lampe de poche UV sur le terrain».

Chez les mammifères, le premier exemple de biofluorescence a été signalé en 1983 dans l’opossum de Virginie, le seul marsupial d’Amérique du Nord. Mais ce n’est qu’en 2017, et par accident, que les chercheurs ont découvert  quelque chose de similaire  chez les écureuils volants d’Amérique du Nord ( Glaucomys ), qui sont classés comme des mammifères placentaires.

Lors d’une enquête nocturne sur les lichens, les chercheurs ont été étonnés d’allumer leur torche LED sur un écureuil volant rose brillant.

L’une des seules choses que l’opossum et l’écureuil ont en commun est leur mode de vie nocturne. C’est également lorsque la lumière UV est à son plus fort, ce qui suggère que le trait pourrait être commun chez les mammifères les plus actifs la nuit, à l’aube ou au crépuscule.

Comme les écureuils volants et les opossums en Amérique du Nord, les ornithorynques en Australie sont également actifs la nuit. Cependant, ils sont séparés de ces autres animaux par quelque 150 millions d’années d’évolution.

Les lueurs cachées de l’Australie

Bien qu’il abrite certains des mammifères les plus primitifs de la planète, relativement peu d’attention a été accordée à la biofluorescence chez les animaux australiens. Mais s’ils ont aussi une fourrure éclatante, le trait pourrait être beaucoup plus ancien et potentiellement plus commun chez les mammifères que nous ne le pensions.

«C’est un mélange de sérendipité et de curiosité qui nous a amenés à projeter une lumière UV sur les ornithorynques du Field Museum», se  souvient la  biologiste Paula Spaeth Anich du Northland College. 

« Mais nous étions également intéressés à voir à quelle profondeur dans l’arbre mammifère le trait de la fourrure biofluorescente allait. »

Les chercheurs ont commencé avec deux spécimens de musée empaillés, un male et une femelle  recueillis en Tasmanie. Il a été constaté que la fourrure de ces créatures absorbe de courtes longueurs d’onde UV, puis émet de la lumière visible, fluorescente verte ou cyan. 

En examinant un autre spécimen d’ornithorynque collecté en Nouvelle-Galles du Sud, les chercheurs ont découvert la même chose.

« Le pelage de ce spécimen, qui était uniformément brun sous la lumière visible, également biofluorescé vert sous la lumière UV », écrivent les auteurs  .

À leur connaissance, l’équipe affirme que c’est la première fois que la biofluorescence est signalée dans des monotrèmes. Cependant, en juin de cette année, un membre de la Queensland Mycological Society a  affirmé  avoir découvert un ornithorynque tué sur la route avec une lueur similaire.

« La fourrure de l’ornithorynque est principalement apparue sombre / violette comme prévu sous la lumière UV, mais une partie est devenue vert mousse, mais pas très brillante »,  écrit  Linda Reinhold dans le bulletin d’information non révisé par les pairs de la société.

Reinhold a également trouvé deux bandicoots brun nordique sur la route avec une fourrure rose fluorescente, et elle a réussi à les casser.

Éclairer l’obscurité

Il est encore trop tôt pour dire quel avantage ce trait pourrait donner aux mammifères nocturnes – nos échantillons sont trop petits – bien que les scientifiques aient quelques idées.

En 2017, lorsque les écureuils volants ont été découverts avec une fourrure biofluorescente,  certains ont pensé que cela pourrait avoir à voir avec le camouflage puisque de nombreux arbres sont couverts de mousse et de lichen biofluorescents.

Cependant, les bandicoots trouvés par Reinhold sont des mammifères terrestres et leur fluorescence peut les faire ressortir.

Se démarquer peut être un avantage, selon les circonstances. Pour certains oiseaux, leurs plumes biofluorescentes jouent un rôle dans les rituels d’accouplement. Les poissons utilisent le trait pour communiquer entre eux.

Pourtant, dans l’ornithorynque, les spécimens mâles et femelles ont montré une fluorescence similaire, ce qui suggère que le trait n’est pas sexuellement dimorphique. De plus, comme l’ornithorynque nage généralement les yeux fermés, la lueur dans sa fourrure n’est probablement pas là pour communiquer avec d’autres de ce type.

Au lieu de cela, les chercheurs pensent que cela pourrait aider à camoufler l’ornithorynque des autres prédateurs nocturnes sensibles aux UV en absorbant la lumière UV au lieu de la refléter.

Une étude plus approfondie est nécessaire dans la nature avant de pouvoir dire avec certitude ce qui se passe. Nous ne savons même pas comment fonctionne la biofluorescence de cette fourrure, et les avantages de ce trait peuvent varier d’une espèce à l’autre.

Pourtant, le fait que cette étrange lueur existe sur la fourrure des monotrèmes pondeurs, des marsupiaux et des mammifères placentaires suggère qu’elle a des racines profondes.

Si rien d’autre, la découverte est un joli rappel de notre pure ignorance.

L’étude a été publiée dans Mammalia .

(Anich et al., Mammalia, 2020)

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