Des planètes plus accueillantes à la vie que la Terre ont peut-être déjà été découvertes (vidéo)

La représentation de cet artiste montre la première planète validée de la taille de la Terre à orbiter autour d’une étoile lointaine dans la zone habitable identifiée par le télescope spatial Kepler de la NASA. (Image: © NASA Ames / Institut SETI / JPL-Caltech)

Au moins deux douzaines de planètes en dehors du système solaire pourraient être meilleures pour la vie que la Terre.

Ces planètes sont juste un peu plus vieilles, un peu plus humides, un peu plus chaudes et un peu plus grandes que la Terre, ont écrit les chercheurs le 18 septembre dans la revue Astrobiology . Tous ces facteurs pourraient signifier que certaines de ces planètes sont les meilleurs endroits pour rechercher la vie extraterrestre. 

« Nous devons nous concentrer sur certaines planètes qui ont les conditions les plus prometteuses pour une vie complexe. Cependant, nous devons faire attention à ne pas rester coincés à la recherche d’une deuxième Terre car il pourrait y avoir des planètes qui pourraient être plus propices à la vie que la nôtre ». L’astrobiologiste de l’Université de Washington Dirk Schulze-Makuch a déclaré dans un communiqué .

À la recherche de planètes superhabitables

Jusqu’à présent, les astronomes ont découvert plus de 4000 exoplanètes, ou planètes en dehors de notre système solaire. La plupart d’entre eux ne sont pas particulièrement propices à la vie. Par exemple, la planète KELT-9b est si chaude que son atmosphère fond constamment. La planète la plus sombre connue, TrES-2b, a une température atmosphérique de 980 degrés Celsius. À l’autre extrémité du spectre inhospitalier se trouve GJ 433 d , dont les découvreurs l’ont décrite comme la planète la plus froide de type Neptune jamais découverte. 

Mais il y a aussi de nombreuses planètes dans la zone habitable de leur étoile, ou la distance «juste» propice à des températures de surface qui ne sont ni trop chaudes ni trop froides pour que la vie telle que nous la connaissons évolue. Schulze-Makuch et ses collègues ont cherché à identifier les exoplanètes les plus susceptibles d’être «superhabitables», ou pas seulement dans la zone habitable, mais aussi présentant d’autres caractéristiques qui pourraient en faire un bon endroit pour que la vie s’épanouisse. 

Ces caractéristiques comprenaient une étoile de la bonne taille et de la bonne durée de vie, d’autant plus qu’il a fallu 3,5 milliards d’années de vie complexe pour évoluer sur Terre, et 4 milliards d’années pour qu’une vie aussi avancée que les humains apparaisse. 

Une grande taille pourrait signifier plus d’espace pour la masse terrestre et l’habitat; Une planète plus grande aurait également une gravité plus élevée, ce qui créerait une atmosphère plus épaisse, ce qui pourrait être bénéfique pour les organismes qui voyagent en avion, ont écrit les chercheurs.

Une planète légèrement plus chaude que la Terre serait plus habitable, étant donné le manque de régions polaires largement stériles, mais cette planète plus chaude devrait également être plus humide que la Terre pour que les déserts ne dominent pas les masses continentales. Une planète plus habitable pourrait donc ressembler à la Terre au début du Carbonifère, il y a environ 359 millions d’années, alors qu’une grande partie de la masse terrestre mondiale avait le climat d’un climat tropical  (Le réchauffement climatique moderne n’est pas bon pour la vie sur Terre à la fois parce que le changement se produit trop rapidement pour que de nombreux animaux s’adaptent et en raison des effets sur l’infrastructure humaine dus à l’élévation du niveau de la mer; les températures légèrement plus chaudes, cependant, ne le sont pas. intrinsèquement mauvais pour la vie.)

Une meilleure version de la Terre pourrait également avoir une lune légèrement plus grande , ou une lune légèrement plus proche de la planète, ce qui aiderait à stabiliser son orbite et à éviter les oscillations qui perturbent la vie, ont écrit les chercheurs. 

Les chercheurs ont proposé un ensemble de paramètres à utiliser pour répondre à tous ces critères. Selon ces paramètres, la planète superhabitable parfaite serait en orbite autour d’une étoile naine K, qui est une étoile relativement petite et légèrement plus froide que notre soleil (qui est considéré comme une naine jaune); environ 5 à 8 milliards d’années; environ 10% plus grand que la Terre; environ 5 C plus chaud que la Terre, en moyenne; humide avec une atmosphère contenant 25% à 30% d’oxygène, avec de la terre et de l’eau dispersées. La planète parfaite aurait également une tectonique des plaques ou un processus géologique similaire afin de recycler les minéraux et les nutriments à travers la croûte et de créer divers habitats et topographie, et aurait une lune entre 1% et 10% de sa taille en orbite autour d’elle à une vitesse modérée. distance.

À la recherche de la vie

Il n’est pas possible d’évaluer des exoplanètes éloignées sur tous ces critères. Il n’y a aucun moyen de calculer la superficie d’une exoplanète, par exemple, et encore moins la façon dont elle est distribuée. 

Mais sur la base de facteurs pouvant être mesurés, tels que le type d’étoile et le rayon de la planète, les chercheurs se sont concentrés sur des objets qui semblent répondre à ces critères et qui ont été repérés par le télescope Kepler; ils ont trouvé 24 objets d’intérêt Kepler, qui sont des objets qui peuvent ou non être des planètes. Deux des 24 ont été confirmées comme exoplanètes (Kepler 1126 b et Kepler-69c). Certains des autres peuvent être des faux positifs qui ne se révèlent pas être des planètes. 

Sur les 24 objets, neuf étaient en orbite autour du type d’étoile approprié, 16 se situaient dans la tranche d’âge correcte et cinq étaient dans la bonne plage de température. Un seul candidat, KOI 5715.01, est tombé dans la plage correcte pour les trois catégories, mais la vraie température de surface de la planète dépend de la force de l’effet de serre dans son atmosphère, ont écrit les chercheurs.

Les 24 planètes possibles sont toutes à plus de 100 années-lumière, et certaines sont probablement trop loin pour être étudiées en ce moment même avec les télescopes les plus puissants. Kepler-69c , par exemple, est à plus de 2000 années-lumière, ce qui signifie que les astronomes ne seront probablement pas en mesure de l’examiner de plus près à la recherche de signes de vie de sitôt. 

Cependant, il est important d’identifier ce qui rend une planète « superhabitable », ont écrit Schulze-Makuch et ses collègues, car il est possible qu’une de ces planètes soit découverte dans les 100 années-lumière. 

Si tel est le cas, ont-ils écrit, cette planète devrait être le premier endroit où les Terriens se tournent pour savoir s’il y a une autre vie dans l’univers. 

Publié à l’origine sur Live Science.

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