Nous venons d’avoir plus de preuves que des bactéries pourraient survivre au voyage entre la Terre et Mars (vidéo)

(Caleb Betteridge / Moment / Getty Images)

Et si les microbes pouvaient dériver dans l’immensité de l’espace comme le pollen dans le vent, plantant les graines de la vie sur des planètes à la fois lointaines et larges ? Est-ce ainsi que la vie a commencé sur notre propre planète ? Un tel voyage est-il même possible ?

Une nouvelle recherche de la mission d’astrobiologie  » Tanpopo « , qui signifie « pissenlit » en japonais, suggère que cela pourrait très bien l’être.

Des échantillons d’un genre de bactérie hautement résistant appelé Deinococcus , que l’on peut trouver dans les hauteurs de notre atmosphère, ont officiellement survécu trois ans dans le vide de l’espace – résistant à la microgravité, au rayonnement ultraviolet intense et aux températures extrêmes tout en roulant à l’extérieur de la Station spatiale internationale. .

L’étude ajoute un niveau de faisabilité à la théorie controversée de la panspermie , qui postule que la vie n’est pas née sur Terre, mais qu’elle est arrivée ici d’ailleurs dans l’Univers.

Bien sûr, cela exigerait que les cellules parcourent d’immenses distances dans certaines des conditions les plus brutales connues de l’humanité, et certains restent sceptiques quant à la possibilité même de la théorie.

Néanmoins, après trois ans collés à l’extérieur de l’ISS, les pastilles séchées de Deinococcus, plus épaisses que 0,5 mm, ont survécu à leurs tours autour de la Terre. Ceux qui étaient plus petits, cependant, ont à peine réussi.

À en juger par le niveau de désintégration montré sur les échantillons, en particulier à la surface, les chercheurs prédisent qu’une pastille d’un millimètre d’épaisseur aurait pu survivre jusqu’à huit ans dans l’espace. Au minimum, peut-être trois.

«Les résultats suggèrent que Deinococcus radiorésistant pourrait survivre pendant le voyage de la Terre à Mars et vice versa, qui dure plusieurs mois ou années sur l’orbite la plus courte», explique le  biologiste Akihiko Yamagishi de l’Université de Tokyo.

Des recherches antérieures menées par la même équipe ont montré que cela était possible en laboratoire, mais c’est la première fois que des bactéries testent à la fois à l’intérieur et à l’extérieur de l’ISS.

D’autres études qui ont abrité des spores de bactéries Bacillus subtilis à l’intérieur de l’ISS suggèrent que certaines formes microscopiques de vie peuvent durer près de six ans dans l’espace. Mais avec Deinococcus , les auteurs prédisent qu’il pourrait survivre à l’intérieur d’un vaisseau spatial tel que l’ISS entre 15 et 45 ans.

L’ADN de granules de 100 mm d’épaisseur de D. radiodurans a été fortement endommagé par les UV et l’irradiation UV semble avoir blanchi sur certains des côtés extérieurs. 

À l’intérieur, cependant, les pastilles ont conservé leur couleur habituelle et une fraction des cellules survivantes. 

« Ces résultats suggèrent un effet de blindage fourni par la couche superficielle de cellules mortes qui protégeait suffisamment les cellules en dessous des UV », écrivent les auteurs .

De nombreuses spores bactériennes sont incroyablement durables et celles comme Bacillus subtilis peuvent rester dormantes pendant des années. C’est en partie pourquoi ils ont été utilisés pour aider à prouver la faisabilité de la panspermie.

Si un amas de spores similaires aux bactéries que nous avons étudiées jusqu’à présent trouve son chemin dans l’espace, distribué par la poussière spatiale, les astéroïdes, les comètes ou les météorites, il pourrait théoriquement parcourir de grandes distances et survivre à l’entrée dans l’atmosphère terrestre.

Des travaux antérieurs ont montré que les bactéries peuvent survivre dans l’espace lorsqu’elles sont protégées par un rocher – un concept appelé lithopanspermie – mais la nouvelle recherche suggère que ces spores pourraient également survivre en s’agglutinant pour construire une «arche pour le transfert interplanétaire» de la vie – un concept les auteurs ont appelé « massapanspermie ».

Des recherches supplémentaires sont nécessaires avant de pouvoir dire avec certitude si la panspermie est possible, soit sous forme de pastille bactérienne, soit sous forme de spore protégée par de la roche. Mais si les bactéries peuvent vraiment survivre dans l’espace interplanétaire, la Terre elle-même pourrait agir comme un pissenlit, soufflant la vie dans l’immensité de l’espace, atteignant peut-être même Mars. 

Même s’il faudra peut-être faire du stop avec nous.

L’étude a été publiée dans Frontiers in Microbiology .

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