Le «  minuscule tueur d’insectes  » des dinosaures et des ptérosaures aurait pu tenir dans la paume de votre main (vidéo)

Tout comme son nom l’indique, le « tueur de petits bogues » nouvellement décrit était très petit. Il aurait pu tenir entre les mains d’une personne moderne.(Crédit d’image: Frank Ippolito / © American Museum of Natural History)

Les dinosaures et les ptérosaures massifs ont un cousin nouvellement découvert: une pipsqueak de la taille d’un palmier d’un reptile, révèle un nouveau fossile.

Même le nom du reptile nouvellement décrit – Kongonaphon kely , ou «minuscule tueur d’insectes» en malgache et en grec – est un hommage à sa petite taille, ainsi qu’à son régime alimentaire probable d’insectes à carapace dure, ont déclaré les chercheurs.

Cette minuscule bête révèle que les dinosaures et les ptérosaures- qui atteignaient respectivement la taille des autobus scolaires et des avions – provenaient d’adolescents, ont écrit les chercheurs dans l’étude.

« Il y a une perception générale des dinosaures comme étant des géants », a déclaré le chercheur principal Christian Kammerer, conservateur de recherche en paléontologie au North Carolina Museum of Natural Sciences, dans un communiqué . « Mais ce nouvel animal est très proche de la divergence des dinosaures et des ptérosaures, et il est spécialement très petit. »

K. kely , un résident de Madagascar il y a environ 237 millions d’années pendant la période du Trias, mesurait seulement 10 centimètres de hauteur. Son anatomie peut aider à expliquer comment les ptérosaures ont réussi à voler et pourquoi les dinosaures et les ptérosaures avaient des plumes couvrant leur peau, a noté l’équipe. (Pour rappel, les ptérosaures sont des reptiles qui vivaient en même temps que les dinosaures, mais ils ne sont pas en fait des dinosaures.)

Les fossiles du pipsqueak ont ​​été découverts dans le bassin de Morondava au sud-ouest de Madagascar en 1998 par un groupe de chercheurs, dirigé par le co-chercheur de l’étude John Flynn, le conservateur Frick des mammifères fossiles de l’American Museum of Natural History (AMNH) à New York ( à l’époque Flynn travaillait au Field Museum de Chicago). Une analyse de son anatomie a révélé que K. kely appartient au clade scientifique appelé Ornithodira, dont les membres sont les derniers ancêtres communs des dinosaures et des ptérosaures et de leurs descendants.

Les premiers Ornithodira, cependant, sont mal connus, car il existe peu de spécimens connus comme K. kely qui datent du début de cette lignée.

« Il a fallu un certain temps avant que nous puissions nous concentrer sur ces os, mais une fois que nous l’avons fait, il était clair que nous avions quelque chose d’unique et méritait un examen plus approfondi », a déclaré Flynn.

K. kely est l’un des plus petits ornithodirans non aviaires jamais enregistrés. D’autres spécimens connus d’Ornithodira sont également petits, mais auparavant, ces créatures étaient considérées comme des « exceptions isolées à la règle », a déclaré Kammerer.

Miniaturisation et « flous »

La découverte de K. kely met en lumière l’évolution précoce des ornithodirans, a déclaré Kammerer, ajoutant que la taille du corps avait fortement diminué au début de l’histoire de la lignée des dinosaures et des ptérosaures.

Kammerer a ajouté que cet événement de « miniaturisation » avait probablement ses avantages, du moins lorsqu’il s’agissait d’attraper des proies. Par exemple, les minuscules bosses piquées sur les dents coniques serrées de K. kely suggèrent qu’elle mangeait des insectes. En effet, K. kely s’est probablement déplacé dans des zones qui abritaient sa petite charpente et ses fringales d’insectes, qui étaient probablement différentes des zones fréquentées par ses contemporains pour la plupart carnivores.

De plus, cette miniaturisation était probablement un précurseur nécessaire au développement du vol chez les vertébrés. « L’origine des ptérosaures, les premiers vertébrés capables de voler propulsés, est probablement liée à leur ascendance chez les ornithodirans précoces déjà petits », ont écrit les chercheurs dans l’étude.

Bien que les os fossilisés de K. plumes. Il est probable que l’Ornithodira ait développé des simples filaments aux plumes – pour garder leurs propriétaires au chaud, ont déclaré les chercheurs.

Cela est particulièrement vrai pour les petites bêtes comme K. kely , car la rétention de chaleur dans les petits corps est difficile. De plus, le Trias moyen-tardif a été une période de températures extrêmes, avec des changements soudains des jours chauds aux nuits froides, donc K.Kely aurait eu besoin de toutes les capacités de thermorégulation fournies par les revêtements flous, ont déclaré les chercheurs.

D’autres recherches ont suggéré que la fourrure a évolué pour les mêmes raisons chez les ancêtres des mammifères, ont déclaré les chercheurs de la nouvelle étude. Donc, il est logique que ces flous, l’équivalent de « fourrure » chez les reptiles, « proviennent probablement de l’isolation des ornithodirans ancestraux de petit corps », ont écrit les chercheurs dans l’étude.

(Source : Live Science)

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