Trois vaisseaux spatiaux doivent partir pour Mars dans les deux prochaines semaines (vidéo)

(NASA / JPL-Caltech)

À cette époque l’année prochaine, Mars sera en effervescence avec l’activité robotique.

C’est parce que trois pays envoient des vaisseaux spatiaux sur la planète rouge ce mois-ci. Au cours des dernières semaines de juillet, les États-Unis, la Chine et les Émirats arabes unis prévoient tous de lancer des rovers ou des orbites dans l’espace.

La NASA a envoyé cinq rovers sur la planète rouge dans le passé, mais ce seront les premières tentatives de la Chine et des Émirats arabes unis.

Les robots devraient faire la première carte mondiale du climat de Mars, forer à la surface de la planète et rechercher des signes de microbes morts depuis longtemps qui auraient pu prospérer dans les vallées et les lits des rivières martiennes. Ces missions pourraient trouver les premières empreintes de vie sur une autre planète.

Les lancements sont tous programmés pour ce mois afin d’attraper Mars lors de son passage près de la Terre. S’ils manquent cette chance, ils n’auront pas d’autre opportunité de lancement avant 2022.

La Russie et l’Agence spatiale européenne avaient également prévu d’envoyer un rover sur Mars cette année, mais ont dû se retirer après que la pandémie de coronavirus ait causé des retards. Ils réessayeront dans deux ans.

Voici ce qu’il faut savoir sur les trois rovers qui devraient commencer leur voyage vers Mars dans les prochaines semaines.

Le rover Perseverance de la NASA stockera des échantillons de roche pour retourner sur Terre

Les ingénieurs ont commencé à assembler Persévérance il y a deux ans au Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie. Il s’appelait auparavant le rover Mars 2020 – un espace réservé jusqu’à ce que la NASA choisisse Persévérance comme vainqueur d’un  concours de nommage .

« Nous, en tant qu’humains, avons évolué en tant que créatures qui pouvaient apprendre à s’adapter à n’importe quelle situation, quelle que soit la dureté », a écrit Alexander Mather, un élève de 7e année de Virginie qui a proposé le nouveau nom, dans l’essai qu’il a soumis au concours. « Nous allons rencontrer de nombreux revers sur le chemin de Mars. Cependant, nous pouvons persévérer. »

La NASA a déjà rencontré certains de ces revers. Il a  repoussé la date de lancement à  deux reprises, la reportant au 30 juillet. Cela laisse à l’agence deux semaines de flexibilité supplémentaires jusqu’à la fermeture de la fenêtre de lancement le 15 août.

Si tout se passe bien, le rover atterrira le 18 février 2021 dans le cratère Jezero de Mars – un ancien lit de rivière qui pourrait abriter des signes de vie microbienne passée. La mission, qui coûtera un total de 3 milliards de dollars du début à la fin, forera la surface martienne pour collecter des échantillons de roche et de sol, puis les déposera à un point de collecte pour une future mission à ramener sur Terre.

Après son atterrissage, le rover est programmé pour larguer un petit hélicoptère.

L’hélicoptère, appelé Ingenuity, est une démonstration technologique. En cas de succès, il effectuera le tout premier vol propulsé sur un autre monde.

La persévérance elle-même emportera une suite d’outils de pointe: un nouveau système de navigation pour rendre l’atterrissage sur la planète rouge moins risqué, une machine conçue pour produire de l’oxygène à partir du dioxyde de carbone et des instruments pour collecter des données qui pourraient aider les scientifiques à mieux prédire la météo martienne.

Ensemble, tous ces développements pourraient nous rapprocher de mettre des bottes humaines sur la surface dure de Mars.

« Nous entrons dans l’histoire en ce moment », a déclaré l’administrateur associé de la NASA, Thomas Zurbuchen, lors de l’annonce du nom du rover. « Ce sera la première étape du premier voyage aller-retour de l’humanité vers Mars, rapportant ces échantillons qui nous révèlent des secrets sur la vie elle-même. »

La NASA a transporté le rover à Cap Canaveral, en Floride, en février pour commencer les préparatifs de lancement.

La sonde Hope des Emirats créera la première carte mondiale du climat de Mars

Les Émirats arabes unis sont sur le point de lancer leur vaisseau spatial de taille SUV à partir du Japon mercredi.

L’orbiteur Hope sera la première mission du monde arabe sur une autre planète. La sonde rejoindra six autres vaisseaux spatiaux en orbite autour de Mars – elle n’atterrira pas à la surface. En survolant la planète rouge, le satellite étudiera l’atmosphère martienne en surveillant son interaction avec le vent solaire et en suivant la perte d’hydrogène et d’oxygène.

L’objectif de Hope sera de dresser une carte mondiale du climat de la planète sur toute une année martienne. Ce serait la première image de l’humanité de l’atmosphère de Mars.

En raison de sa grande orbite ovale, la sonde devrait être capable de capturer la majeure partie de la planète dans chacune de ses orbites de 55 heures.

« Nous serons en mesure de couvrir l’ensemble de Mars, à tout moment de la journée, pendant toute une année martienne », a déclaré à Nature Sarah Al Amiri, responsable scientifique de la mission et ministre des Émirats arabes unis pour les sciences avancées  .

Le rover chinois recherchera des eaux souterraines qui pourraient abriter la vie

Après son récent succès à envoyer un rover de l’autre côté de la lune, la National Space Administration de Chine emmène ses robots spatiaux vers le prochain corps planétaire. La mission s’appelle Tianwen-1, ce qui signifie «quête de la vérité céleste», selon nature. En cas de succès, ce sera la première mission sur Mars à larguer une plate-forme d’atterrissage, à déployer un rover et à envoyer un vaisseau spatial sur l’orbite de la planète en une seule fois.

Le rover sera équipé d’un système radar capable de détecter les poches d’eau souterraines. Il aidera également la Chine à se préparer à sa propre mission de retour d’un échantillon de Mars sur Terre dans les années 2030.

Pour sa première tentative d’atterrissage sur une autre planète, la Chine a choisi un site relativement sans danger à Utopia Planitia, un vaste champ de roche volcanique, selon  The Planetary Society .

La Chine n’a pas encore annoncé de date de lancement précise mais – comme la NASA – elle prévoit fin juillet.

Cet article a été initialement publié par Business Insider .

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