Un camp minier de la période glaciaire trouvé «figé dans le temps» dans une grotte sous-marine mexicaine (galerie et vidéo)

Avec seulement une lampe de poche pour éclairer le chemin, un plongeur CINDAQ explore l’ancienne mine d’ocre.

À la fin de la dernière période glaciaire, les mineurs autochtones de ce qui est maintenant la péninsule du Yucatan, au Mexique, ont risqué leurs vie en s’aventurant dans des grottes sombres et éclairées uniquement par le feu – pour extraire un minéral précieux, selon une nouvelle étude.

Ce minéral n’était pas de l’or ou des diamants, mais de l’ocre rouge, un précieux pigment en forme de crayon que les gens préhistoriques utilisaient pour des activités rituelles et quotidiennes, y compris des peintures rupestres, des sépultures et peut-être même un insectifuge. 

Cependant, personne ne sait comment les peuples autochtones de la péninsule du Yucatan utilisaient l’ocre. Après que les peuples autochtones aient exploité les grottes, il y a environ 12 000 à 10 000 ans, les grottes ont été inondé à la fin de la période glaciaire et le niveau des mers s’est élevé. Mais l’eau calme dans les grottes a préservé les camps de mineurs – même les restes calcinés de leurs incendies – permettant aux archéologues de voir exactement comment le minéral a été extrait.

Le site est essentiellement « une capsule temporelle sous-marine », a déclaré à Live Science l’auteur principal de l’étude, Brandi MacDonald, professeur adjoint de recherche au laboratoire d’archéométrie du réacteur de recherche de l’Université du Missouri. « C’est une opportunité vraiment rare de voir quelque chose avec une telle préservation. »
.

Les plongeurs des grottes ont découvert les anciens camps miniers en avril 2017, après que le co-auteur de l’étude Fred Devos, un plongeur du Centre de recherche du système aquifère de Quintana Roo (CINDAQ), un groupe de conservation local, ait découvert un passage auparavant non documenté dans le système de grottes du Sagitario.

Le passage sous-marin a conduit les plongeurs à une gamme spectaculaire d’artefacts miniers de la période glaciaire, y compris des outils, des puits d’extraction et des marqueurs de pierre, probablement partis afin que les mineurs ne se perdent pas dans le labyrinthe sombre.

Après avoir invité le co-chercheur de l’étude Eduard Reinhardt, géoarchéologue à l’Université McMaster au Canada, à se joindre à eux pour une plongée, la compréhension des groupes de l’histoire de la grotte s’est mise en place, a déclaré le co-auteur de l’étude et fondateur du CINDAQ, Samuel Meacham, qui a accompagné Devos sur la première plongée à travers le passage mystérieux.

Meacham et ses collègues ont passé les 25 dernières années à plonger dans les systèmes de grottes de Quintana Roo. Les scientifiques savent que ces grottes ont été explorées presque dès que les humains ont habité la région, car les plongeurs ont récupéré des squelettes humains dans plusieurs des grottes, y compris à Hoyo Negro et Chan Hol Cave, a déclaré Mark Hubbe, professeur d’anthropologie à l’Ohio State University. , qui n’a pas participé à l’étude. Mais certaines des conclusions ont défié l’explication.

« Au fil des ans, nous avons vu d’étranges anormales dans des grottes que nous ne pouvions pas tout à fait expliquer – des roches hors de propos, des roches empilées les unes sur les autres, des choses qui ne semblaient tout simplement pas naturelles. Mais nous n’avions pas une très bonne explication « , a déclaré Meacham à Live Science.

Maintenant, les plongeurs et les archéologues ont au moins une explication. Après avoir établi un lien avec un groupe d’archéologues – un partenariat qui s’est développé lorsque les plongeurs de grottes ont pris des milliers de photos et collecté des échantillons pour les scientifiques – les preuves étaient accablantes que ces sites étaient des mines.

Essentiellement, les gens préhistoriques prospectaient et exploitaient l’ocre dans les grottes, et ils fabriquaient des outils à partir de toutes les roches de taille appropriée qu’ils pouvaient trouver en cours de route, y compris des stalactites cassées du plafond et des stalagmites du sol, ce que le Les peuples autochtones martelaient, déchiquetaient et brisaient la pierre de flux (dépôts minéraux en forme de feuille) qui recouvrait l’ocre.

Exploitation de l’ocre

Les grottes sont peut-être sous l’eau maintenant, mais entre 21 500 et 13 000 à 8 000 ans environ, les systèmes de grottes de Camilo Mina, Monkey Dust et Sagitario étaient secs et accessibles à pied. Même ainsi, y entrer aurait été périlleux. À La Mina (« la mine » en espagnol),

les peuples autochtones auraient emprunté « des passages naturellement obscurcis, rencontrant des dangers aériens et des restrictions étroites jusque dans la zone sombre de Sagitario, jusqu’à au moins 650 mètres de la lumière naturelle « , ont écrit les chercheurs dans l’étude.

Les plongeurs ont récupéré des échantillons d’ocre, de radeaux de calcite (cristaux lacéliques qui se forment dans des eaux calmes) et de charbon de bois pour que les scientifiques les analysent et les datent. L’ocre contenait des oxydes de fer de haute pureté, ce qui signifie qu’elle pourrait produire un pigment rouge vibrant à grains fins, ont découvert les chercheurs.

L’équipe a daté les activités minières utilisant du carbone radioactif dans le charbon de bois, examinant la présence des radeaux de calcite qui se sont formés après les événements miniers et consultant le record d’élévation du niveau de la mer. Ces méthodes ont indiqué que les peuples autochtones avaient miné la partie ouest du système de grottes il y a environ 11 400 à 10 700 ans, tout comme l’époque du Pléistocène passait à l’époque de l’Holocène.

« Pour moi, cela signifie qu’il y a un certain degré de connaissance intergénérationnelle qui se transmet. Il y a une continuité de pratique », a déclaré MacDonald. L’exploitation minière a eu lieu dans au moins deux autres emplacements du système de grottes, il est donc même possible que l’exploitation minière soit pratiquée sur un espace régional, a-t-elle noté.

Bien qu’il ne soit pas clair comment les peuples autochtones ont utilisé l’ocre, des études antérieures ont suggéré que le minéral servait d’antiseptique; un écran solaire; comme quelque chose à manger; et comme répulsif contre les tiques ou les poux. Il peut également avoir été utilisé pour le tannage des peaux, la construction d’outils et la purge des parasites.

L’ocre de La Mina et de Camilo Mino était riche en arsenic, approchant 4 000 parties par million (ppm), « ce qui est assez, en ce qui concerne l’ocre », a déclaré MacDonald. Ce ratio est beaucoup plus élevé, par exemple, que les 10 parties par milliard d’arsenic que la Food and Drug Administration des États -Unis autorise dans l’eau embouteillée. Cependant, l’arsenic, une neurotoxine, est connu pour repousser les ravageurs, donc c’est peut-être un indice de la façon dont il a été utilisé, a déclaré MacDonald.

« Pour tout ce que nous savons, ils extraient peut-être tout un tas de répulsifs », a-t-elle déclaré.

Quelle que soit la raison, l’étude montre que « les premiers groupes humains des Amériques étaient déjà engagés dans des activités complexes qui allaient bien au-delà de leur propre survie », a déclaré Hubbe à Live Science dans un e-mail. « L’extraction d’ocre dans les grottes suggère qu’il y avait une signification sociale importante à ce minéral et, même si nous ne pouvons pas vraiment dire pourquoi ils utilisaient ce matériau à ce stade, cela montre qu’il était extrêmement précieux et important pour eux. »

L’étude a été publiée en ligne dans la revue Science Advances .

(Source : Live Science)

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