Un ancien monstre marin de l’Antarctique a peut-être pondu cet œuf de la taille d’un ballon de football (vidéo)

Un mosasaure, un ancien reptile qui vivait au Mésozoïque, aurait pu pondre l’œuf fossile nouvellement décrit trouvé en Antarctique. (Image: © Francisco Hueichaleo, 2020)

Un œuf de 68 millions d’années de la taille d’un ballon de football – le plus gros œuf à carapace molle jamais enregistré et le deuxième plus grand œuf jamais découvert – pourrait appartenir à un mosasaure, un monstre marin reptilien qui vivait à l’époque des dinosaures dans ce qui est maintenant l’ Antarctique.

Si cela est vrai, ce serait le seul œuf de mosasaure enregistré, selon l’étude, publiée en ligne hier dans la revue Nature .

« Il n’y a pas d’œuf connu comme celui-ci », a déclaré à Live Science Julia Clarke, chercheuse senior, professeur de paléontologie des vertébrés à l’Université du Texas à Austin (UT Austin). « Cet œuf est exceptionnel tant par sa taille que par sa structure. »

Des chercheurs chiliens ont trouvé des œufs fossile traordinaire dans un ruisseau saisonnier en 2011, à environ 200 mètres des restes de long (10 m) Kaikaifilu hervei , un grand mosasaure mis au jour sur l’île seymour a déclaré co-chercheur de l’étude David Rubilar-Rogers, paléontologue au Musée national d’histoire naturelle (MNHN) à Santiago, Chili. Malgré la proximité de l’œuf avec le mosasaure,

« l’identité de l’animal qui a pondu l’œuf est inconnue », ont écrit les chercheurs dans l’étude.

« Bien que nous ne sachions pas exactement de quoi il s’agissait, l’étrangeté de sa forme était suffisante pour le récupérer et l’emmener au camp », a déclaré Rubilar-Rogers à Live Science dans un courriel traduit de l’espagnol.

Le fossile était si bizarre, l’équipe l’a appelé « The Thing », d’après le film de science-fiction de 1982 basé en Antarctique, que les paléontologues ont bravement regardé lorsqu’ils étaient coincés dans leurs tentes en raison du mauvais temps, étudie le co-chercheur Rodrigo Otero, un paléontologue de l’Université du Chili à Santiago, a déclaré à Live Science.

The Thing a siégé au MNHN jusqu’en 2018, lorsque Clarke a visité et entamé une conversation avec Rubilar-Rogers sur le fait que l’Antarctique n’avait pas d’œufs fossilisés connus . Sur une intuition, il lui a montré The Thing.

« Pour moi, cela ressemblait exactement à un ballon de football dégonflé », se souvient Clarke.

L’analyse suivante a cependant révélé qu’il s’agissait d’une découverte exceptionnelle. À environ 29 par 20 centimètres, il est deuxième en taille seulement à l’œuf de l’oiseau d’éléphant malgache éteint ( Aepyornis maximus ). C’est également le seul œuf fossile connu jamais trouvé en Antarctique.

Est-ce vraiment un mosasaure?
L’œuf nouvellement découvert, surnommé Antarcticoolithus bradyi (ou « œuf de pierre de l’Antarctique retardé » en grec), repousse les limites de la façon dont les grands scientifiques pensaient que les œufs à carapace molle pouvaient pousser. Contrairement à l’œuf d’oiseau d’éléphant à coque dure – qui était cinq fois plus épais que celui-ci – A. bradyi a une coquille d’œuf mince qui n’a pas de pores. Ces caractéristiques distinguent également A. bradyi  de la plupart des œufs de dinosaures antiques .
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« Il provient d’un animal de la taille d’un grand dinosaure, mais il ne ressemble en rien à un œuf de dinosaure », a déclaré le chercheur principal Lucas Legendre, chercheur postdoctoral à la Jackson School of Geosciences de l’UT Austin, dans un communiqué . « Il ressemble le plus aux œufs de lézards et de serpents, mais il provient d’un parent vraiment géant de ces animaux. »

Comme les lézards et les serpents, les mosasaures appartiennent au groupe des Lepidosauria. Bien que le bébé qui a incubé dans l’œuf ait disparu depuis longtemps (l’équipe a cependant trouvé une ammonite à l’intérieur), l’équipe a déclaré qu’il y avait des indices qu’il s’agissait d’un mosasaure. Par exemple, il n’y a pas de dinosaures ou de ptérosaures antarctiques du Crétacé supérieur connus suffisamment grands pour avoir pondu un si gros œuf, a déclaré Clarke. Mais les restes du contemporain K. hervei sont à proximité.

Une analyse de 259 espèces de lépidosaures vivants et de leurs œufs a suggéré que A. bradyi appartenait à une mère mesurant au moins 7 m de long, sans compter la queue. Il est possible qu’à la fin du Crétacé cette région de l’Antarctique était une pépinière, car les paléontologues y ont également trouvé des fossiles de bébés mosasaures et plésiosaures, ainsi que des restes d’adultes.

Les dinosaures ont également pondu des œufs à carapace molle

La découverte d’œufs à carapace molle est « assez spectaculaire », a déclaré Darla Zelenitsky, professeure adjointe de paléobiologie des dinosaures à l’Université de Calgary au Canada, qui n’a pas participé à la recherche.

 « Les œufs à carapace molle sont presque entièrement constitués de membranes, de sorte que ces tissus mous sont assez fragiles et destructibles. Pour cette raison, pendant de nombreuses années, nous avons pensé que la fossilisation de ces œufs était presque impossible. »

Jusqu’à présent, de nombreux chercheurs ne pensaient pas que les mosasaures pondaient des œufs, ont noté les auteurs. Si A. bradyi est un œuf de mosasaure,

il « représenterait l’un des premiers cas connus de naissance vivante dans une espèce ancienne et disparue de la famille des serpents et des lézards », a déclaré Zelenitsky à Live Science dans un courriel.

Zelenitsky est le chercheur principal d’une autre étude également publiée dans Nature suggérant que les premiers œufs de dinosaures avaient des coquilles molles. Leur conclusion est basée sur la découverte des coquilles d’œufs mous fossilisés du dinosaure à cornes Protoceratops , qui a vécu au cours de la période du Crétacé, et la période Trias sauropodomorph mussaurus .

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Zelenitsky, lui aussi, pensait que « le nouvel œuf ressemble beaucoup aux œufs de dinosaures à carapace molle. Peut-être qu’une analyse comparant les tissus mous d’ A. Bradyi avec ceux d’autres œufs de reptiles pourrait faire la lumière sur le type d’animal.

(Source : Live Science )

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