Soho vient de découvrir sa 4.000e comète (vidéo)

Deux minuscules comètes frôlant le Soleil : SOHO-3999 et SOHO-4000. Le Soleil est masqué par un des coronographes de kla sonde Soho. © Nasa, ESA, SOHO, Karl Battams

Le satellite Soho vient de franchir une nouvelle étape avec la découverte de sa 4.000e comète.

Cet événement est d’autant plus important que l’observatoire ne se destinait pas à l’observation de tels objets au moment de sa mise en orbite il y a 25 ans déjà.

Le 15 juin 2020, les scientifiques citoyens du projet de sciences participatives Sungrazer ont découvert une comète inédite dans les données de Soho (Solar and Heliospheric Observatory). Bien qu’elle ne soit pas particulièrement remarquable, celle-ci marque une grande étape, car il s’agit de la 4.000e comète débusquée par l’observatoire en 25 ans de bons et loyaux services.

Cet événement est d’autant plus notable que Soho n’avait pour mission première ni l’observation ni la détection de nouvelles comètes, mais bien plutôt l’étude de la structure interne du Soleil, et des processus à l’origine des vents et de la couronne solaire.

« Cette étape est un hommage rendu aux scientifiques et ingénieurs de la Nasa et de l’ESA qui ont permis à Soho de si bien fonctionner durant toutes ces annéescommente Karl Battams, ingénieur en informatique scientifique responsable du projet SungrazerEt bien sûr, plus que tout, c’est un hommage à l’armée de scientifiques citoyens qui ont consacré tant de temps à l’exploration des images de Soho et nous ont aidés à sublimer l’incroyable quantité d’information que nous avions collectée jusqu’à présent ».

SOHO-4000

La comète détectée par l’observatoire fait partie du groupe de Kreutz de comètes rasantes (sungrazer comet), c’est-à-dire une famille de comètes suivant la même trajectoire, et flirtant avec la surface du Soleil. Avec un diamètre situé entre 4,5 et 9 mètres, SOHO-4000 émet une lumière particulièrement faible du fait de sa proximité avec le Soleil, dont les radiations vaporisent le corps de la comète.

Cela la rendrait théoriquement indétectable depuis la Terre. Mais grâce à la position privilégiée de la sonde spatiale, les chercheurs ont été en mesure de capturer cette précieuse occurrence cosmique, marquant en beauté un quart de siècle de découvertes réalisées grâce à l’observatoire solaire.

« J’ai beaucoup de chance d’avoir découvert la 4.000e comète de Soho. Même si je savais que Soho approchait de sa 4.000e découverte, je ne pensais pas que cette rasante serait déterminantes’enthousiasme Trygve Prestgard, premier découvreur de la comète. Ce n’est qu’après avoir discuté avec d’autres chasseurs de comètes de Soho, et après avoir compté les récentes découvertes de rasantes, que j’ai réalisé la situation. Je me sens honoré de contribuer à cet incroyable travail collaboratif ».

(Source : Furura Sciences)

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