La colonisation de Mars peut nécessiter que l’humanité ajuste son ADN (vidéo)

Vue d’artiste d’une ville sur Mars, que SpaceX veut aider à établir avec son système de transport Starship.(Image: © SpaceX)

Le génie génétique pourrait être une grande partie de notre avenir sur Mars.

Si l’humanité veut s’installer sur Mars, nous devrons peut-être devenir un peu moins humains.

Les missions avec équipage sur Mars, que la NASA veut commencer à voler dans les années 2030, seront difficiles pour les astronautes, les exposant à des charges de rayonnement élevées, à la microgravité qui gaspille les os et à d’autres dangers pendant plusieurs années à la fois. Mais ces pionniers devraient toujours être en mesure de revenir sur Terre en relativement peu de temps, ont déclaré des responsables de l’agence.

Cependant, cela pourrait être une histoire différente pour ceux qui choisissent de ne pas rentrer chez eux. Si nous voulons rester en sécurité et en bonne santé tout en vivant en permanence sur Mars ou tout autre monde au-delà de notre planète, nous devrons peut-être apporter quelques modification au plan de base de notre espèce, selon les experts.

Le génie génétique et d’autres technologies avancées « peuvent devoir entrer en jeu si les gens veulent vivre et travailler et prospérer, fonder leur famille et rester sur Mars », Kennda Lynch, astrobiologiste et géomicrobiologiste au Lunar and Planetary Institute de Houston, a déclaré le 12 mai lors d’un webinaire organisé par la New York Academy of Sciences intitulé  » Alienating Mars: Challenges of Space Colonization « .

« C’est à ce moment que ce type de technologies peut être critique ou nécessaire », a-t-elle déclaré.

Bientôt disponible?

L’amélioration génétique peut ne pas être limitée aux pages de romans de science-fiction pendant beaucoup plus longtemps. Par exemple, les scientifiques ont déjà inséré des gènes de tardigrades- des animaux minuscules, adorables et célèbres qui peuvent survivre au vide de l’espace – dans les cellules humaines du laboratoire. Les cellules modifiées ont montré une plus grande résistance aux radiations que leurs homologues normales, a déclaré Christopher Mason, collègue participant au webinaire, généticien à Weill Cornell Medicine, l’école de médecine de l’Université Cornell à New York.

La NASA et d’autres agences spatiales prennent déjà des mesures pour protéger leurs astronautes physiquement, via le blindage des vaisseaux spatiaux, et pharmacologiquement via une variété de médicaments. Donc, ce n’est pas un énorme saut conceptuel d’envisager de les protéger génétiquement également, à condition que ces mesures se révèlent sûres, a déclaré Mason.

« Et sommes-nous peut-être éthiquement tenus de le faire? » a-t-il dit lors du webinaire. « Je pense que si c’est une mission assez longue, vous devrez peut-être faire quelque chose, en supposant que c’est sûr, ce que nous ne pouvons pas encore dire. »

Les tardigrades et les microbes « extrémophiles », tels que la bactérie résistante aux radiations Deinococcus radiodurans , « sont un grand réservoir fondamentalement naturel de traits et de talents étonnants en biologie », a ajouté Mason, qui a étudié les effets des vols spatiaux à long terelly, l’astronaute Svott Ke de la NASA. (Kelly a passé près d’un an à bord de la Station spatiale internationale en 2015 et 2016.) « Peut-être que nous en utilisons certains. »

Exploiter ces traits pourrait également un jour permettre aux astronautes de voyager plus loin que Mars, vers des lieux cosmiques encore plus exotiques et dangereux. Par exemple, un voyage en équipage vers la lune de Jupiter Europa, qui abrite un immense océan sous sa coquille glacée, est hors de question pour le moment. En plus d’être très froide, Europa se situe au cœur des puissantes ceintures de rayonnement de Jupiter.

« Si jamais nous y arrivons, ce sont les cas où le corps humain serait presque complètement frit par la quantité de rayonnement », a déclaré Mason. « Là, ce serait une mort certaine à moins que vous ne fassiez quelque chose, y compris toutes sortes de boucliers que vous pourriez éventuellement fournir. »

Le génie génétique nous permet au moins d’envisager la possibilité d’envoyer des astronautes sur Europa, qui est largement considéré comme l’un des meilleurs paris du système solaire pour abriter la vie extraterrestre. (Le satellite Jovian est une priorité élevée pour le programme robotique d’exploration planétaire de la NASA. Au milieu des années 2020, l’agence lancera une mission appelée Europa Clipper, qui évaluera l’habitabilité de la lune pendant des dizaines de survols. Et le Congrès a ordonné à la NASA de développer un atterrisseur robotique Europa, bien que cela reste une mission conceptuelle pour le moment.)

Pas seulement nous

Le génie génétique ne se limitera certainement pas aux astronautes et colons pionniers. Les récents progrès de la biologie synthétique annoncent un avenir dans lequel les « microbes de créateurs » aideront les colons à prendre pied sur la planète rouge, a déclaré Lynch.

« Ce sont certaines des choses que nous pouvons réellement faire pour nous aider à créer les choses dont nous avons besoin, nous aider à fabriquer des matériaux pour construire nos habitats », a-t-elle déclaré. « Et ce sont beaucoup de choses que les scientifiques recherchent en ce moment – pour créer ce genre de choses pour notre voyage sur Mars. »

Certains chercheurs et défenseurs de l’exploration ont même suggéré d’utiliser des microbes de créateurs pour terraformer Mars , le transformant en un monde beaucoup plus confortable pour les humains. Cette possibilité soulève évidemment de grandes questions éthiques, d’autant plus que Mars a peut-être hébergé la vie dans le passé antique et pourrait encore l’héberger aujourd’hui, dans des lacs souterrains ou des aquifères. (Changer de façon permanente nos propres génomes pour la radioprotection ou pour toute autre raison peut également sembler douteux pour certaines personnes, bien sûr.)

La plupart des astrobiologistes s’opposent à la terraformation de Mars, soulignant que nous ne voulons pas étouffer ou modifier fondamentalement un écosystème natif qui aurait pu naître sur la planète rouge. Ce serait à la fois contraire à l’éthique et non scientifique, a déclaré Lynch.

Après tout, a-t-elle déclaré, l’une des principales raisons pour lesquelles nous explorons Mars est de déterminer si la Terre est le seul monde à accueillir la vie.

« Et comment pouvons-nous faire cela si nous allons changer la planète avant d’aller découvrir si la vie y vivait réellement? » Dit Lynch.

(Source : Space)

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