Les bourdons mordent les plantes pour les faire fleurir, selon les scientifiques (vidéo)

(Delia Giandeini / Unsplash)

Lorsque vous vous réveillez affamé et qu’il n’y a rien à manger, la chose la plus raisonnable à faire est de prendre des collations. En cela, les bourdons ne sont pas différents des humains. 

S’ils se réveillent tôt de l’hibernation pour trouver une rareté de pollen, les insectes ont un moyen astucieux de forcer les plantes à fleurir.

À l’aide de leurs mandibules et de leurs trompes, les bourdons ( Bombus terrestris ) mâchent des trous dans les feuilles des plantes, ce qui les fait fleurir des semaines plus tôt qu’elles ne le feraient habituellement, fournissant à leur tour de la nourriture aux abeilles.

Cela pourrait fournir aux petits insectes flous un outil de survie précieux lorsque les températures plus chaudes dues au changement climatique les réveillent tôt de l’hibernation – c’est-à-dire avant que les plantes ne commencent généralement à fleurir.

Les chercheurs de l’ETH Zürich ont d’abord remarqué le comportement particulier dans une serre qu’ils avaient installée pour étudier comment les abeilles réagissent aux odeurs des plantes, a rapporté Science Magazine .

« Les observations comportementales initiales avec quatre espèces de plantes ont révélé que les travailleurs des bourdons utilisent leurs trompes et leurs mandibules pour couper des trous de forme distincte dans les feuilles des plantes, chaque événement de dommage ne prenant que quelques secondes », ont écrit les chercheurs dans leur article .

« Cependant, nous n’avons vu aucune preuve claire que les abeilles se nourrissaient activement de feuilles ou transportaient du matériel foliaire vers la ruche. »

Des recherches antérieures avaient montré que le stress induisant abiotiquement chez les plantes pouvait accélérer le calendrier de floraison . Ainsi, les chercheurs ont émis l’hypothèse que si les abeilles ne mangeaient pas les feuilles ou ne les utilisaient pas pour les nids, peut-être que le grignotage était pour une autre raison – en utilisant cette réponse au stress des plantes pour monter à bord du train de pollen plus tôt.

Pour tester cette idée, l’équipe a placé des cages en filet sur de la moutarde noire ( Brassica nigra ) et des plants de tomates ( Solanum lycopersicum ) qui n’étaient pas dus à la fleur, et a libéré des bourdons affamés et privés de pollen à l’intérieur.

Comme contrôle, plus de plantes de chaque type ont été installées dans une serre sans bourdons; dans un autre groupe de chaque plante, les chercheurs ont eux-mêmes creusé des trous dans les feuilles dans les mêmes formes de demi-lune qu’ils avaient vues couper par les bourdons. Ensuite, ils ont regardé et attendu.

Les résultats étaient à couper le souffle. Les plants de moutarde noire mâchés par les bourdons ont fleuri en moyenne 16 jours plus tôt que les témoins non mâchés. Les plants de tomates étaient encore plus frappants – ils ont fleuri jusqu’à 30 jours plus tôt.

L’équipe a également constaté que les bourdons privés de pollen causaient beaucoup plus de dégâts aux plantes non fleuries que les abeilles avec suffisamment de nourriture, ce qui suggère que la faim entraîne le taux auquel les bourdons endommagent les plantes.

Ils ont même vu deux autres espèces de bourdons – le bourdon à queue rouge ( B. lapidarius ) et le bourdon à queue blanche ( B. lucorum ) endommageant les plantes de la même manière, confirmant que le comportement n’est pas exclusif aux ruches de bourdons.

Là où cela devient vraiment intéressant, c’est quand il s’agit des plantes que les chercheurs coupent pour imiter les dégâts des bourdons. Ils ont fleuri plus tôt que les témoins non endommagés, mais pas aussi tôt que les plantes mâchées par les abeilles. Les plants de moutarde endommagés par l’homme n’ont fleuri que huit jours plus tôt et les plants de tomates seulement cinq.

La raison pour laquelle c’est le cas n’est pas encore connue. Il est possible que les abeilles libèrent un produit chimique qui déclenche une réponse plus forte dans les plantes, mais plus de recherches seront nécessaires pour comprendre cela avec certitude.

Les résultats suggèrent que les bourdons ont accès à un outil de survie adaptatif qui pourrait s’avérer vital alors que le climat continue de se réchauffer. Il est possible que les plantes se soient également adaptées pour répondre à ce comportement apicole – si les bourdons meurent par manque de nourriture, la pollinisation pourrait être considérablement réduite, ce qui profite aux plantes de fleurir lorsque leurs pollinisateurs en ont besoin.

À son tour, cela pourrait signifier que ces organismes sont juste un peu plus résistants au changement climatique que nous ne le pensions, ce qui est encourageant face à la crise climatique croissante.

« La démonstration que les dommages causés aux feuilles par les abeilles peuvent avoir de forts effets sur le temps de floraison peut avoir des implications écologiques importantes, notamment pour la résilience des interactions plantes-pollinisateurs à l’augmentation de l’asymétrie phénologique causée par les changements environnementaux anthropiques », ont écrit les chercheurs .

La recherche a été publiée dans Science .

(Source : Science Alert)

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