Des scientifiques découvrent une ancienne nappe souterraine martienne en Antarctique (vidéo)

Des morceaux de Mars ont traversé le système solaire jusqu’en Antarctique, où ils ont été découverts dans les années 1980. (Image: © Shutterstock)

La vie aurait-elle pu nager dans ces eaux il y a des milliards d’années?

Un peu de roche vieille de 4 milliards d’années a explosé de la surface martienne il y a environ 15 millions d’années et a finalement atterri en Antarctique , où les explorateurs l’ont trouvé en 1984. Au cours des décennies qui ont suivi, les composés organiques trouvés dans cette météorite ont été source de controverse : Sont-ils venus de Mars ou les météorites ont-elles été contaminées sur Terre? 

Maintenant, une équipe de chercheurs japonais a réexaminé les météorites et dit avoir trouvé des traces d’océans anciens, riches en carbone et azote utiles – des ingrédients clés pour la vie.

La météorite, connue sous le nom d’Allan Hills 84001, après l’endroit où elle a été découverte pour la première fois, est connue depuis longtemps pour contenir des matières organiques. Le gros morceau de roche de l’ espace a fait l’objet de papier après papier après papier débat si ces matériaux sont venus de la Terre ou de Mars. Il y a même eu une affirmation controversée, comme l’a rapporté le site sœur de Live Science Space.com en 2016, que des preuves de la vie martienne réelle se cachent dans la roche.

Le problème était que les chercheurs ne pouvaient jamais exclure la possibilité que des molécules organiques de l’Antarctique se soient mélangées aux météorites pendant leurs siècles enfermés dans la glace. Alternativement, la météorite aurait pu être contaminée par de la matière organique dans un laboratoire. 

Mais maintenant, les chercheurs ont pris des efforts extraordinaires pour exclure ces possibilités. Leurs résultats suggèrent que les composés organiques proviennent de Mars – et montrent pour la première fois que le météore contient également des matières organiques azotées. La plupart de l’azote que nous avons découvert sur Mars est enfermé dans de l’azote inerte (N2) ou dans des produits chimiques agressifs dans le sol qui décomposent la matière organique, ont écrit les chercheurs.

 Ces nouveaux composés organiques azotés découverts dans le carbonate suggèrent que si la vie avait existé sur Mars, elle aurait eu accès aux mêmes formes d’azote sur lesquelles la vie terrestre dépend.

Ensemble, les chercheurs ont écrit dans le document, qui a été publié dans la revue Nature Communications , ces résultats équivalent à la signature d’ un environnement d’eaux souterraines avec beaucoup de matière organique potentiellement vivifiante.

Les chercheurs ont étudié les météorites dans un «laboratoire propre de classe 100», un environnement où tout le monde porte des combinaisons de la tête aux pieds et le débit d’air est contrôlé pour empêcher les particules de flotter. (En règle générale, ces laboratoires sont utilisés lors de la fabrication de technologies avancées délicates telles que des vaisseaux spatiaux ou certains produits pharmaceutiques.)

Des recherches antérieures sur Allan Hills 84001, telles qu’une étude de 1999 dans la revue Advances in Space Research qui a fait valoir que les matières organiques provenaient probablement de Mars, ont eu lieu à environnements de laboratoire plus typiques.

Dans leur environnement ultraclean, les scientifiques ont décollé de minuscules grains de carbonate – le composé des météorites vieilles de 4 milliards d’années. Ensuite, ils ont dynamité les surfaces des grains avec un faisceau de molécules chargées focalisées, ou ions, pour éliminer les contaminants de surface.

 Les chercheurs ont soutenu que le matériau sous cette couche de surface représente une approximation étroite des produits chimiques à l’intérieur des météorites avant qu’ils ne soient exposés à la Terre.

Ils ont trouvé des niveaux d’azote organique beaucoup plus élevés que ce qui pourrait facilement être expliqué par la contamination de la glace antarctique, suggérant que la matière organique azotée est entrée dans la roche au fur et à mesure de sa formation. 

Selon les chercheurs, le carbonate d’Allan Hills 84001 s’est formé dans l’eau. Sur Terre, les carbonates comme le calcaire et la calcite sont également les restes desséchés d’anciennes sources d’eau. Ensemble, ces éléments de preuve suggèrent que les composés organiques azotés étaient abondants dans les premiers océans martiens.

C’est important parce que « l’azote est un élément essentiel pour toute vie sur Terre, car il est nécessaire pour les protéines, l’ADN, l’ARN et d’autres matériaux vitaux », ont écrit les chercheurs.

Ces résultats correspondent à d’autres preuves de la planète rouge. Le rover Curiosity de la NASA et les atterrisseurs Viking ont trouvé des traces de matière organique sur la surface martienne. Mais les instruments de rover ne peuvent pas faire la batterie de tests qu’un laboratoire terrestre peut, donc les données de rover ne disent pas aux scientifiques d’où viennent les composés organiques, leur âge ou leur formation. Ces recherches, si elles sont confirmées, suggèrent qu’à un moment donné, lorsque Mars était recouvert d’océans, ces océans ont coulé avec de la matière organique.

Cela dit, les matières organiques se forment dans de nombreux endroits sans vie du système solaire, notamment les comètes. Il y a même des preuves de la présence de matière organique dans la poussière flottant entre les étoiles, a rapporté Space.com en 2011.

Donc, si ces océans apparemment anciens et riches en matières organiques sur Mars ont jamais hébergé la vie, cela reste un mystère.

(Source : Live Science )

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