Comment LISA Pathfinder a détecté des dizaines de comètes (vidéo)

LISA Pathfinder, une mission dirigée par l’ESA (l’Agence spatiale européenne) qui comprenait des contributions de la NASA, a démontré avec succès les technologies nécessaires à la construction d’un futur observatoire d’ondes gravitationnelles spatiale.

un outil de détection des ondulations dans l’espace-temps produit par, entre autres, la fusion des trous noirs. Une équipe de scientifiques de la NASA a tiré parti de la sensibilité record de LISA Pathfinder à un but différent beaucoup plus près de chez nous : cartographier les poussières microscopiques des comètes et des astéroïdes.

La plupart de ces particules, connues sous le nom de micrométoïdes, ont des masses mesurées en microgrammes, semblables à un petit grain de sable. Mais à des vitesses atteignant 40.000 mph (64.000 km/h), même les micrométéoroïdes emballer un coup de poing.

L’équipe de la NASA, dirigée par Ira Thorpe au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, Maryland, a détecté 54 impacts au cours de la mission, qui a duré de 2015 à 2017. La modélisation des frappes a permis aux chercheurs de déterminer quels types d’objets versent la poussière.

Les résultats sont globalement compatibles avec les idées existantes de ce qui génère des micromètresïdes trouvés près de la Terre.

Les coupables poussiéreux sont pour la plupart des comètes de courte période dont les orbites sont déterminées par Jupiter. Les comètes avec des périodes plus longues, comme la comète de Halley, ont également contribué à la poussière que LISA Pathfinder a sentie.

Les nouvelles mesures pourraient aider à affiner les modèles de poussière utilisés par les chercheurs dans une variété d’études, de la compréhension de la physique de la formation des planètes à l’estimation des risques d’impact pour les engins spatiaux actuels et futurs.

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