Les fossiles antiques récemment découverts peuvent constituer le «chaînon manquant» entre les singes et les humains (vidéo)

Il y a plus de 11 millions d’années, un singe équipé de jambes ressemblant à des humains et de bras robustes traversaient les branches en branches des arbres, échappant éventuellement aux prédateurs félins. C’est ce que les scientifiques ont glané au sujet d’une nouvelle espèce de singe fossile découverte en Bavière.

La créature singe a peut-être également utilisé une locomotion étrange jamais vue jusqu’à présent, expliquant comment les ancêtres des humains ont pu évoluer pour marcher sur deux jambes, révèle une nouvelle étude.

Ces résultats pourraient également fournir des indications sur la façon dont les ancêtres des grands singes modernes ont évolué pour favoriser leurs mouvements, ont ajouté les chercheurs.

Un trait essentiel qui distingue les humains de nos plus proches parents vivants – les grands singes modernes, y compris les chimpanzés, les bonobos, les gorilles et les orangs – outans – est la façon dont nous nous tenons debout et marchons sur nos pieds. Cette posture bipède a finalement permis de libérer nos mains pour utiliser des outils, aidant ainsi l’ humanité à se répandre sur la planète .

En revanche, les grands singes modernes possèdent des bras allongés qu’ils utilisent lors des mouvements. Par exemple, les chimpanzés, les bonobos et les gorilles pratiquent la marche  , tandis que les orangs-outans marchent du poing au sol et que tous les grands singes modernes possèdent des traits anatomiques qui les laissent se balancer d’une seule main à l’aide de leurs bras – une méthode de locomotion appelée brachiation.

Il reste beaucoup d’incertitude quant à l’origine de la locomotion chez les hominines – le groupe d’espèces comprenant les humains et leurs proches après leur séparation de la lignée des chimpanzés – car les scientifiques n’ont pas trouvé les preuves fossiles appropriées.

Des recherches antérieures ont suggéré que les humains avaient évolué à partir d’un animal à quatre pattes qui posait la paume de leurs mains et la plante de leurs pieds sur le sol tout en marchant, comme des singes vivants, ou qui préférait suspendre leur corps des arbres aux chimpanzés modernes.

Depuis les années 1970, les paléontologues ont mis au jour de nombreux fossiles d’espèces de singes d’Europe et d’Afrique, datant du miocène supérieur à mi- cène tardif, il y a environ 13 millions à 5,3 millions d’années, quand ils pensaient que les lignages humain  divergeaient. Cependant, aucun de ces fossiles n’a préservé des os de membre complètement intacts, ce qui limite la connaissance que les chercheurs ont pu glaner au sujet du déplacement de ces espèces anciennes.

Aujourd’hui, les scientifiques ont découvert un nouveau grand singe fossile doté d’une ossature complète qui avait vécu au Miocène il y a environ 11,62 millions d’années dans ce qui est aujourd’hui la Bavière en Allemagne.

Les paléontologues ont nommé l’espèce Danuvius guggenmosi . « Danuvius » est dérivé du dieu Danuvius, dieu des rivières celtiques et romaines, et « guggenmosi » rend hommage à Sigulf Guggenmos, qui a découvert le site où le fossile a été trouvé.

Curieusement,  » Danuvius est comme un singe et un hominien  » , a déclaré à Live Science Madelaine Böhme, auteure principale de l’étude, paléontologue de l’Université Eberhard Karls de Tübingen en Allemagne.

Les chercheurs ont estimé que Danuvius pesait entre 17 et 31 kilogrammes. Les hommes auraient été plus gros que les femmes, ce qui suggère que Danuvius était en faveur de la polygynie, où les hommes avaient plusieurs partenaires féminins, a déclaré Böhme.

Lorsque Danuvius était en vie, la région où il a été trouvé était un paysage plat et chaud avec des forêts le long des rivières sinueuses non loin des Alpes, a déclaré Böhme. Ses dents ont révélé son appartenance à un groupe d’espèces de singes fossiles appelées dryopithèques qui, selon certaines recherches, pourraient être les ancêtres des singes africains modernes. L’émail épais sur ses dents suggère que Danuvius a mangé des aliments durs, a-t-elle noté.

Les bras légèrement allongés des quatre spécimens ou plus de Danuvius découverts par les scientifiques suggéraient qu’il pouvait être suspendu à des arbres, comme les grands singes modernes. Néanmoins, ses os de doigts n’étaient pas aussi robustes qu’on pourrait le penser des promeneurs d’articulations.

En outre, contrairement aux autres singes, tels que les gibbons et les orangs-outans, qui utilisent moins leurs jambes que leurs bras pour se déplacer, Danuvius aurait tenu ses jambes droites et aurait pu marcher debout tout en se déplaçant dans les arbres. Danuvius avait également un gros orteil à saisir, ce qui lui permettait de marcher sur la plante des pieds. De plus, ses coudes, sa colonne vertébrale inférieure et ses os du tibia ressemblaient davantage à ceux que l’on pourrait espérer d’un humain, a déclaré Böhme.

Dans l’ensemble, Danuvius n’a favorisé ni ses bras ni ses jambes en mouvement, mais semble utiliser les deux à peu près également, ont déclaré les chercheurs. Böhme et ses collègues ont suggéré que ce type de locomotion nouvellement identifié, qu’ils ont surnommé « le grimpement prolongé des membres », pourrait être la forme ancestrale de mouvement pour les grands singes comme pour les humains.

On ignore pourquoi Danuvius n’a pas favorisé ses bras ou ses jambes. Peut-être, Danuvius a- t- il utilisé ses gros orteils longs, forts et opposables pour « escalader » rapidement le long des branches des arbres pour échapper aux félins plus grands, d’excellents prédateurs grimpant aux arbres, ont spéculé les chercheurs.

 » Danuvius pourrait, contrairement aux singes et aux humains, saisir fermement avec son pied des supports de très petit diamètre, le laissant ainsi se tenir dans un fourré de lianes et de fines branches », a déclaré Böhme. « Dans ce microhabitat, où aucun félin ne peut suivre. »

Danuvius est l’un des grands mammifères fossiles les plus communs découverts sur ce site. Ils ont donc hâte de découvrir davantage de spécimens de l’espèce afin de mieux comprendre son mode de vie.

« Je suis sûr que les prochaines années apporteront de nouvelles découvertes spectaculaires », a déclaré Böhme.

(Source : Live Science)

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