Mars était autrefois une planète recouverte d’océan avec une atmosphère épaisse comme celle de la Terre (vidéo)

Le concept représente le milieu martien primitif (à droite), censé contenir de l’eau liquide et une atmosphère plus épaisse, par rapport à l’environnement froid et sec observé sur Mars aujourd’hui (à gauche).

Aujourd’hui, Mars est un désert froid et aride. Mais il y a des milliards d’années, cela aurait pu être une planète luxuriante recouverte d’eau de surface , pas si différente de la Terre.

La grande différence entre hier et aujourd’hui est l’atmosphère martienne, qui est maintenant mince et épargnée mais qui était assez épaisse pour retenir la chaleur. Cette chaleur piégée a permis à l’eau d’être liquide à la surface de la planète, ce qui est essentiel pour la possibilité que la vie y existe.

Les scientifiques veulent en savoir plus sur l’ancienne atmosphère de Mars, à la fois sur sa composition et sur la manière dont elle a favorisé l’environnement sur la planète et sur la durée de sa persistance. Une façon d’étudier cette question consiste à estimer l’épaisseur de l’atmosphère ancienne en observant la présence d’isotopes d’oxygène.

Les isotopes sont des versions d’un atome, dans ce cas-ci d’oxygène, qui a une masse différente de celle habituelle en raison du nombre de neutrons différent. Si un isotope est plus lourd, il est plus susceptible de rester dans l’atmosphère de la planète. Les isotopes plus légers risquent davantage d’être perdus dans l’espace.

Comparée à la Terre, Mars possède un isotope plus lourd, 18 O, par rapport à un isotope plus léger, 16 O. Les scientifiques pourraient utiliser cette information pour estimer la rapidité avec laquelle l’atmosphère de Mars aurait pu s’échapper. Cependant, le rapport entre ces deux isotopes n’est pas stable dans le temps. Une nouvelle étude peut expliquer cela car le rapport change tout au long de la journée martienne.

« Les mesures précédentes sur Mars ou depuis la Terre ont permis d’obtenir différentes valeurs pour le rapport isotopique », a expliqué l’auteur principal, Timothy Livengood, dans un communiqué . «Nos premières mesures utilisent une seule méthode de manière à montrer que le rapport varie réellement au cours d’une même journée, plutôt que des comparaisons entre appareils indépendants. Dans nos mesures, le rapport isotopique varie d’environ 9% en isotopes lourds à midi sur Mars à environ 8% enrichi en isotopes lourds à environ 13h30, comparé aux rapports isotopiques normaux pour l’oxygène terrestre. « 

Cela aide à expliquer les mesures précédentes de l’atmosphère martienne qui semblaient contradictoires. C’est une bonne nouvelle pour les scientifiques, car cela signifie que les modèles que nous avons de la façon dont l’atmosphère de Mars s’est développée au fil du temps sont probablement corrects.

«Cela montre que la perte atmosphérique était due à des processus que nous comprenons plus ou moins», a déclaré Livengood. «Des détails critiques restent à résoudre, mais cela signifie que nous n’avons pas besoin d’invoquer des processus exotiques qui auraient pu permettre d’éliminer le CO2 sans modifier les rapports d’isotopes, ni de modifier seulement certains rapports dans d’autres éléments.»

(Source : Digital Trends)

Les résultats sont publiés dans la revue Icarus .

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