Des fossiles remplis d’opales révèlent de nouvelles espèces de dinosaures (vidéo)

La mâchoire inférieure droite de Weewarrasaurus met en valeur les teintes arc-en-ciel d’opale dans le fossile.. PHOTOGRAPHIE DE ROBERT A. SMITH

Les mineurs australiens ont découvert le joyau d’une découverte: un herbivore de la taille d’un chien appelé Weewarrasaurus pobeni.

Dans une découverte éblouissante, des fossiles provenant d’une mine de Wee Warra, près de la ville australienne de Lightning Ridge, dans l’outback, appartiennent à la nouvelle espèce de dinosaure Weewarrasaurus pobeni . L’animal, qui avait à peu près la taille d’un labrador, marchait sur ses pattes postérieures et avait à la fois un bec et des dents pour mordiller la végétation.

Weewarrasaurus est un type de dinosaure connu sous le nom d’ornithopode. Il peut s’être déplacé dans des troupeaux ou des petits groupes pour se protéger. Le fossile ajoute de plus en plus de preuves selon lesquelles la faune phytopharmaceutique de l’hémisphère sud était composée d’animaux tout à fait différents des herbivores du Crétacé d’Amérique du Nord, tels que les nombreux parents à cornes de Tricératops et les hadrosaurs à bec de canard.

Mais ce qui est peut-être le plus frappant à propos de ce fossile – décrit aujourd’hui dans un article publié dans la revue PeerJ – est qu’il est fabriqué à partir d’opale, une pierre précieuse qui a fait la réputation de cette partie de l’état de New South Wales.

«En tant que paléontologue, je m’intéresse vraiment à l’anatomie – aux os et, dans ce cas, aux dents», explique l’auteur principal Phil Bell de l’Université de la Nouvelle-Angleterre à Armidale, dans le New South Wales.

Comme nulle part ailleurs sur Terre

Des centaines de petites mines cachent ce paysage aride à 450 km au nord-ouest de Sydney. Mais les fossiles de dinosaures ne sont que rarement retrouvés ici. Bell affirme donc qu’il est miraculeux d’avoir découvert une mâchoire fossilisée avec des dents.

« C’est un domaine vraiment unique », ajoute-t-il. «Il n’ya pas d’endroit comme dans le monde où des dinosaures sont conservés dans une belle opale.»

Ce spécimen vieux de près de 100 millions d’années est taillé dans la pierre précieuse aux couleurs vives, qui s’est formée au fil des siècles à partir de la concentration de silice. solutions riches sous terre.

Dinosaures du supercontinent méridional

Weewarrasaurus s’ajoute à la liste grandissante de dinosaures de la partie orientale du supercontinent méridional du Gondwana. Bien qu’il y ait moins de 20 dinosaures australiens nommés, il s’agit de la quatrième espèce décrite depuis 2015, y compris un sauropode, Savannasaurus ; un ankylosaure, Kunbarrasaurus ; et un autre petit ornithopode, Diluvicursor .

Ce qui est aujourd’hui un environnement sec et poussiéreux parsemé de végétation arbustive n’aurait pas pu être plus différent à l’époque où Weewarrasaurus vivait là-bas. Au milieu du Crétacé, Lightning Ridge était une zone luxuriante de lacs et de voies navigables à la lisière de la mer préhistorique Eromanga.

À cette époque, il se trouvait également à 60 degrés de latitude sud, beaucoup plus près du cercle antarctique. Lightning Ridge aurait été à peu près aussi proche du pôle Sud que la capitale finlandaise d’Helsinki se trouve aujourd’hui au pôle Nord. La région avait un climat tempéré qui descendait rarement en dessous de 40 degrés Fahrenheit, mais avait de longs hivers sombres, avec des journées où le soleil ne se levait que brièvement sur l’horizon.

« Les fossiles de la crête contribuent à éclairer les faunes de l’est du Gondwana », explique le paléontologue Ralph Molnar avec le Museum of Northern Arizona à Flagstaff , il y a 96 à 100 millions d’années .

Quand on pense aux dinosaures du Crétacé, les espèces de l’ouest de l’Amérique du Nord dominent généralement le tableau. Mais «la faune tyrannosaure, ceratopsienne et hadrosaure» semble être quelque chose de spécifique à l’Amérique du Nord et à l’Asie », déclare Molnar, qui travaillait auparavant pour le Queensland Museum, où il a participé à la découverte de Muttaburrasaurus , le plus célèbre en Australie, en 1981. dinosaure.

En revanche, la faune des dinosaures de l’hémisphère sud avait une composition très différente. Et des différences, même entre l’Amérique du Sud (alors Gondwana occidental) et l’Australie, se précisent maintenant, a-t-il déclaré.

« Une différence spécifique par rapport à l’Amérique du Sud réside dans l’abondance et la diversité des petits ornithopodes en Australie. »

Une abondance d’ornithopodes

Des fragments de fossiles révèlent qu’il y avait jusqu’à trois espèces de petits ornithopodes à Lightning Ridge, rapporte l’équipe de Bell, tandis que quatre autres sont connues de l’état de Victoria.

En Amérique du Nord, de petits ornithopodes ont côtoyé des ceratopsiens à cornes et des hadrosaures plus grands, qui «se situent au sommet de l’échelle de l’évolution en termes de destruction de la végétation», explique Bell. Les petits ornithopodes tels que Thescelosaurus ont peut-être eu du mal à s’y installer et n’ont jamais constitué un élément majeur des écosystèmes. Mais Triceratops et ses parents, ainsi que les espèces à bec de canard, ne sont jamais arrivés en Australie.

«Ici, les petits ornithopodes avaient un champ libre pour se nourrir autant de végétation qu’ils le souhaitaient et ont évolué pour former de nombreuses espèces différentes», affirme Bell.

«Les nouvelles découvertes peuvent nous aider à comprendre les liens, les migrations possibles et la relation entre les petits dinosaures herbivores bipèdes d’Amérique du Sud, de l’Antarctique et de l’Australie pendant le Crétacé», déclare Penélope Cruzado-Caballero , spécialiste des dinosaures herbivores au National. Université de Río Negro en Argentine.

Alors que les continents qui constituaient jadis le Gondwana avaient déjà commencé à se séparer, le fait que son équipe ait trouvé des fossiles d’ornithopodes apparentés en Antarctique et en Argentine

« nous apprend que pendant le Crétacé, il devait exister des ponts reliant ces continents au moins. par intermittence », dit-elle. «La faune sud-américaine a-t-elle migré vers l’Australie à travers l’Antarctique, donnant ainsi naissance aux ornithopodes australiens? Ou bien était-ce l’inverse? »

Les nouveaux fossiles peuvent aider à combler ces lacunes dans les connaissances, et Bell et son équipe travaillent même actuellement sur une série d’autres spécimens opalisés susceptibles d’être décrits comme de nouvelles espèces dans les années à venir.

(Source : National Geographic)

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