Des centaines d’œufs de ptérosaure trouvés en Chine (vidéo)

Les ptérosaures, ces reptiles volants qui n’étaient pas des dinosaures mais qui les côtoyaient, livrent peu à peu leurs secrets aux paléontologues. La découverte de centaines d’œufs de ptérosaures en Chine nous indique que ces créatures devaient bien s’occuper de leurs petits.

Non, les ptérosaures, qui évoluaient dans les airs, n’étaient pas des dinosaures(pas plus que les plésiosaures, qui vivaient dans les mers). La confusion provient du fait que ces reptiles vivant au temps des dinosaures pouvaient être géants ; les dinosaures n’étaient pourtant pas tous de grande taille ! Quoi qu’il en soit, les ptérosaures n’en restent pas moins fascinants et ils font partie des animaux emblématiques de l’âge des « terribles lézards », comme le prouvent des films comme Jurassic Park et Jurassic World.

Un article récemment publié dans Science nous en apprend davantage sur les ptérosaures du Crétacé. Bien que le premier ptérosaure fossile ait été décrit par le naturaliste italien Cosimo Collini en 1784 et qu’il fut trouvé dans des dépôts calcaires du Jurassique, près de Solnhofen, en Allemagne, ces reptiles volants sont apparus au Trias, il y a au moins 230 millions d’années.

Les ptérosaures étudiés dans cet article sont des fossiles datant de 120 millions d’années et qui ont été retrouvés non loin de la dépression de Tourfan, plus précisément dans le bassin de Turpan-Hami, dans la région autonome ouïghoure du Xinjiang (plus rarement appelée également Turkestan oriental), au nord-ouest de la Chine.

215 œufs et 16 embryons de ptérosaures

Quelques restes fossilisés d’œufs de ptérosaures avaient déjà été trouvés dans cette région ; ils appartenaient à l’espèce connue sous le nom de Hamipterus tianshanensis. L’étude de ces œufs avait alors permis d’en apprendre un peu plus sur les ptérosaures, mais, jusqu’à présent, dans le monde entier, de tels œufs, et parfois les embryons à l’intérieur, restaient rares.

Or, voilà que des paléontologues chinois annoncent qu’ils ont identifié 215 œufs de Hamipterus tianshanensis dans un bloc de grès de 3,28 m2 qui en contient peut-être 300. Surtout, pas moins de 16 embryons ont été retrouvés dans ces œufs, notamment grâce à la tomographie à rayons X.

Des nouveau-nés incapables de voler ?

Des restes de ptérosaures adultes ont aussi été trouvés mais leurs os, tout comme les œufs, sont orientés de façon très désordonnée. Cela indique que ce nid a subi un transport, suggérant un enfouissement rapide à l’occasion d’une inondation lors d’un orage dans un environnement fluvio-lacustre.

La surface externe des œufs retrouvés présente des fissures et des craquelures ; tous sont partiellement déformés, ce qui indique une nature souple. La plupart d’entre eux sont complets. De petites fissures résultant de l’enfouissement expliquent pourquoi ces œufs ont été si bien conservés : cela leur a permis d’être rapidement emplis de sédiments fins.

Bien que les experts s’affrontent à ce sujet, l’étude des os trouvés dans les embryons à différents stades de leur croissance suggère que les nouveau-nés étaient tout juste capables de marcher, mais certainement pas de voler, ni de se nourrir seuls. Si tel était bien le cas, des adultes devaient donc s’occuper d’eux au début de leur vie.

(Source : Futura Sciences)

Une vidéo de présentation du monde fascinant des ptérosaures. Pour obtenir une traduction en français assez fidèle, cliquez sur le rectangle blanc en bas à droite. Les sous-titres en anglais devraient alors apparaître. Cliquez ensuite sur la roue dentée à droite du rectangle, puis sur « Sous-titres » et enfin sur « Traduire automatiquement ». Choisissez « Français »⇓

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