Comment une minuscule mouche peut-elle «plonger» dans un lac salé et toxique (vidéo)

Une mouche étrange peut « plonger » dans une bulle d’air parfaitement formée, et nous pouvons maintenant savoir comment elle le fait.

On sait depuis longtemps que les mouches alcalines ( Ephydra hians ) peuvent pousser sous la surface du lac Mono, super salé et alcalin en Californie, pour se nourrir d’algues sous-marines. La bulle d’air de chaque mouche est bien adaptée à la peau de son corps: elle ne couvre pas les yeux de la mouche, ce qui lui permet de voir clairement.

L’auteur américain Mark Twain a observé des mouches alcalines. Dans son livre Roughing It de 1872 , il écrivait: «Vous pouvez les garder sous l’eau aussi longtemps que vous le souhaitez – cela ne les dérange pas – ils n’en sont que fiers.

 Michael Dickinson et Floris van Breugel du California Institute of Technology ont placé des mouches alcalines et six autres espèces de mouches dans des bassins d’eau contenant des concentrations variables de sels. Lorsqu’ils sont plongés dans des solutions contenant des niveaux élevés de sels de carbonate de sodium – connus pour être abondants au lac Mono – les mouches alcalines ont fait beaucoup mieux que les autres espèces de mouches pour rester au sec et s’échapper de l’eau.

Mouches imperméables

«C’est à ce moment que nous avons découvert qu’il y avait quelque chose de très bizarre dans le lac – c’est très« humide », dit Dickinson. Les insectes restent généralement au sec avec un mélange de minuscules poils et de cire, mais cela ne suffit pas à retenir l’eau du lac Mono.

Dickinson et van Breugel ont examiné les mouches alcalines à l’aide d’un microscope électronique et ont constaté qu’ils sont plus poilus, ce qui peut aider à repousser l’eau.

La cire à base d’hydrocarbures des mouches alcalines peut également créer une barrière à l’électricité, isolant la peau chargée positivement des mouches de l’eau du lac Mono – qui contient beaucoup de particules chargées négativement.

Les mouches alcalines de l’étude ont souffert de mouillage lorsque les niveaux de carbonate de sodium étaient particulièrement élevés, fait remarquer Zoe Simmons au Muséum d’histoire naturelle de l’Université d’Oxford. Cela suggère que l’espèce pourrait être menacée par la pollution si beaucoup de sels sont ajoutés au lac Mono en peu de temps.

(Source: PNAS, New Scientist)

Michael Dickinson, Esther M. et Abe M. Zarem professeurs de bio-ingénierie et aéronautique à Caltech, décrivent les recherches menée dans leur laboratoire afin de comprendre comment les mouches du lac Mono parviennent à plonger dans l’eau super salée du lac. ⇓

2 réflexions sur “Comment une minuscule mouche peut-elle «plonger» dans un lac salé et toxique (vidéo)

  1. Et voilà ! Cette mouche hydrophobe n’a pas peur de l’eau . Hydrophobe pris au sens physique, par opposition à hydrophile et par substitution à hydrofuge. Comme si la fine mouche avait inventé cet oxymore sans le savoir et s’en amusait pour épater la galerie des savants. Sans se mouiller les ailes.

    On pourrait y voir un appel au mimétisme de notre part, du moins en certains cas. En principe, il suffirait de se couvrir d’une substance hydrofuge, ou hydrophobe.

    On pourrait même y voir clair sous l’eau sans se mouiller les yeux, en se couvrant l’oeil avec un verre hydrophile bien ajusté. Mais est-ce qu’une bulle d’air épidermique tiendrait encore le coup à l’échelle du corps humain ? Pourquoi pas. Ça serait à essayer.

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