Le suivi des mouvements stellaires (vidéo)

Les mouvements de plus de 300 000 étoiles étudiés par le satellite Gaia de l’ESA révèlent que de rares rencontres étroites avec notre Soleil pourraient perturber le nuage de comètes au lointain de notre système solaire, en agissant vers la Terre dans un avenir lointain.

Au fur et à mesure que le système solaire se déplace à travers la Galaxie, et comme d’autres étoiles se déplacent sur leurs propres chemins, les rencontres sont inévitables – bien que «près» signifie encore trillions de kilomètres.

Une étoile, en fonction de sa masse et de sa vitesse, devrait avoir environ 60 trillions de kilomètres avant qu’elle ne commence à avoir un effet sur le réservoir éloigné des comètes du Système solaire, l’Oort Cloud, qui s’étend à 15 trillions de kilomètres de Le soleil, 100 000 fois la distance sol-terre.

À titre de comparaison, la planète ultrapériphérique Neptune se situe à une distance moyenne d’environ 4,5 milliards de kilomètres, soit 30 distances de Terre-Soleil.

L’influence gravitationnelle des étoiles qui passent près du nuage d’Oort pourrait perturber les chemins des comètes qui y résident, les secouant sur des orbites qui les amènent au système solaire intérieur.

Alors que cela est censé être responsable de certaines des comètes qui apparaissent dans notre ciel chaque cent à mille ans, il est également possible de mettre des comètes avec dez collisions avec la Terre ou d’autres planètes.

Comprendre les mouvements passés et futurs des étoiles est un objectif clé de Gaia car il collecte des données précises sur les positions et les motions essentielles au cours de sa mission quinquennale. Après 14 mois, le premier catalogue de plus d’un milliard d’étoiles a récemment été publié, qui comprenait les distances et les mouvements à travers le ciel pour plus de deux millions d’étoiles.

En combinant les nouveaux résultats avec l’information existante, les astronomes ont commencé une recherche détaillée et à grande échelle d’étoiles passant près de notre Soleil.

Jusqu’à présent, les mouvements relatifs au soleil de plus de 300 000 étoiles ont été tracés à travers la Galaxie et leur approche la plus proche a déterminée pour un maximum de cinq millions d’années dans le passé et dans l’avenir.

Parmi eux, 97 étoiles ont été trouvées qui passent dans 150 trillions de kilomètres, tandis que 16 arrivent dans environ 60 trillions de km.

Alors que les 16 sont considérés comme raisonnablement proches, une rencontre particulièrement proche d’une étoile, Gliese 710, dans 1,3 million de ans, se démarque. On prévoit qu’ils passent à seulement 2,3 billions de km ou environ 16 000 distances Terre-Soleil, bien dans le nuage d’Oort.

L’étoile est déjà bien documentée , et grâce aux données de Gaia, la distance de rencontre estimée a récemment été révisée. Auparavant , il y avait un degré de certitude de 90% selon lequel il serait compris entre 3,1 et 13 trillions de kilomètres. Maintenant, les données plus précises suggèrent qu’il se situera dans 1,5 à 3,2 trillions de km, avec 2,3 billions de kilomètres le plus probable.

(Source : ESA)

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